¿Existen otras formas de vida?

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Segundo mar más grande en Titán, tiene etano y metano. Cortesía Nasa

Si de buscar vida en otros planetas, lunas y cuerpos del universo no se pueden cerrar las puertas a ninguna posibilidad… creíble.

Científicos de la Universidad Cornell modelaron una nueva forma de vida basada en el metano, sin oxígeno, que puede metabolizar y reproducirse, tal como sucede acá en la Tierra.

Una forma de vida que podría florecer en un ambiente difícil y frío, como… Titán la misteriosa luna de Saturno bañada con océanos de metano. Allí podría darse esa forma de vida que no requiere del oxígeno.

Las características de la membrana celular compuesta de compuestos orgánicos de nitrógeno pueden funcionar en temperaturas del metano líquido a 292 grados bajo cero.

El modelo fue publicado en Science Advances.

Aunque es teoría, al ver que el concepto funciona los científicos dicen que el próximo paso es intentar y demostrar cómo se comportarían esas células en un ambiente de metano

Lo ideal sería enviar esas células a Titán para probar su comportamiento, pero es un sueño lejano y difícil de lograr.

Pero al menos permite pensar que sí podría haber formas de vida muy diferentes a las que conocemos.

Las 10 noticias científicas de la semana

Astrofísica, Astronomía, Cambio climático y ambiente, Ecología, Física, Genética, Tecnología, biología Sin Comentarios

Imagen de la forma de vida más pequeña. UCBerkeley

1. Superultrapequeñita

No puede haber vida más pequeña. En un avance casi increíble científicos de la Universidad de California en Berkeley lograron las primeras imágenes detalladas de las llamadas bacterias ultrapequeñas, tan pequeñas como es posible para que tengan vida. Las células tienen un volumen de 0,009 micrones cúbicos (un micrón es la millonésima parte de un metro). Cerca de 150 de estas bacterias cabrían dentro de una célula de la bacteria E. coli y cerca de 150.000 cabrían en la punta de un cabello humano. Es la célula más pequeña en la que puede haber vida. El logro fue publicado en Nature Communications.

2. Abono gratis para la amazonia

El año pasado una nube de polvo procedente del Sahara, se explicó luego, cubrió el Valle de Aburrá. Un estudio aparecido en Geophysical Research Letters, siguió el rastro de ese polvo, mediante imágenes satelitales. De tiempo atrás se ha sabido que ese polvo ayuda a fertilizar la Amazonia. ¿Pero cómo lo hace? Los científicos estimaron que cada año llegan unas 22.000 toneladas de fósforo desde esa región africana.

3. Este sí es un monstruo

Científicos reportaron en Nature el hallazgo del cuásar más brillante del universo antiguo, alimentado por el agujero negro más masivo conocido de esa época, unos 900 millones de años tras el Big Bang. El agujero negro tiene una masa de 12.000 millones de soles, una luminosidad como la de 420 billones de soles, a 12.800 años luz. Un monstruo inimaginable.

4. La manzana perfecta

No fue un logro anunciado esta semana, pero se supo que el Departamento de Agricultura de Estados Unidos aprobó una nueva clase de manzana modificada genéticamente: una que cuando se expone al aire no se vuelve café sino que conserva su color. Es el paso previo a la aprobación por la FDA. Y luego a comercializarla. El color café que adquiere la manzana una vez partida se produce cuando el oxígeno reacciona con una enzima de la fruta, polifenol oxidasa.

5. Efectos secundarios

También se defienden. Un estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences encontró que bacterias, ante la presencia de antibióticos, crean un biofilme, acumulación de bacterias, una consecuencia indeseable al activar la presencia de bacterias peligrosas para la salud. Por hacer bonito… se hace feo.

6. Para asirte mejor

Tres austriacos recibieron una prótesis que les permitió recuperar su mano, afectada por un desgarro del plexo braquial, una reconstrucción biónica con la que lograron mayor movimiento, flexibilidad y funcionalidad de los dedos. La técnica puede ser desarrollada en cualquier hospital con los recursos técnicos dijeron los investigadores que publicaron el avance en The Lancet.

7. Perfecto, niños de tres padres

Le llegó el turno y la Cámara de los Comunes votó a favor de las técnicas de remplazo mitocondrial que permitirá que nazcan niños de tres padres al remplazarse la mitocondria con defectos del óvulo de la madre por la de otra mujer sana. Un tema que suscita controversias. Una esperanza para niños que de otra forma nacerían con serios defectos.

8. La culpa es del Higgs

En el universo hay más partículas que antipartículas, un enigma que ha sido el coco de los teóricos. Los planetas y las estrellas están hechos de partículas o materia y no de antipartículas y antimateria. ¿Por qué? Físicos en Physical Review Letters vienen con una nueva hipótesis: el responsable es el Higgs, el campo de Higgs y la forma como se relaciona con la partícula de Higgs encontrada recientemente. Ese campo pudo hacer las masas de partículas y antipartículas desiguales por un tiempo.

9. Gases de invernadero en acción

Científicos observaron por primera vez el incremento en el efecto de un gas de invernadero sobre la superficie de la Tierra. Midieron la capacidad incrementada del dióxido de carbono (CO2) de absorber la radiación termal emitida desde la superficie terrestre en dos ciudades norteamericanas, una tendencia al alza debido al aumento en las emisiones de gases de efecto invernadero según explicaron. El estudio apareció en Nature.

10. Enfriamiento pasajero

Desde comienzos de siglo se nota una disminución en el ritmo del calentamiento global pese a la mayor emisión de gases de invernadero. La situación es pasajera según estudio publicado en Science, que atribuye el hecho a oscilaciones en el Pacífico y el Atlántico. Tras un lapso que podría ser de unas décadas volverá a subir la temperatura debido al cambio que los gases producen en la atmósfera. Esa ralentización ha mantenido inquietos a los científicos que trabajan los temas climáticos.

Moviendo las manos con la mente

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Foto Wikipedia

La mente todo lo puede… un viejo dicho que en muchos casos es verdad. Y eso lo acaban de demostrar en Austria, donde 3 hombres se convirtieron en los primeros en recibir una reconstrucción biónica que les permite usar una mano prostética controlada por su mente.

El avance fue divulgado en The Lancet.

Desarrollada por el profesor Oskar Aszmann, de la Universidad de Viena, la técnica combina una transferencia selectiva de nervios y músculos, amputación electiva y remplazo con una prótesis robótica avanzada, con sensores que responden a los impulsos eléctricos en los músculos.

Tras una rehabilitación integral, la técnica restauró en grado alto la funcionalidad en los tres hombres, ayudándoles en su vida diaria.

Sufrían de una avulsión (desgarramiento) del plexus braquial, una amputación interna, que separa de manera irreversible la mano del control neuronal. Las cirugías para el caso son duras y poco efectivas. El avance del profesor Aszmann fue crear y extraer señales neurales mediante transferencia de nervios amplificada por el trasplante muscular, señales que fueron decodificadas en una sólida función mecatrónica de la mano.

Las lesiones del plexo braquial ocurren por traumas en accidentes o en deportes de choque como el fútbol americano. Se presentan cuando los nervios (una red de nervios que se originan en la región del cuello y se desparraman para formar los nervios que controlan el movimiento y la sensación en las extremidades superiores, incluyendo hombros, brazo y mano) se lesionan.

Antes de la amputación, los 3 pacientes pasaron 9 meses de entrenamiento cognitivo, para entrenar sus músculos y usar las señales eléctricas para controlar una mano virtual.

Tres meses después la prótesis robótica les dio mejor movimiento en sus manos, más calidad de vida y menos dolor. Y pro primera vez en mucho tiempo podían coger un cuchillo, tomar un balón, usar una llave,

Para el profesor no hay impedimento para que su desarrollo sea practicado en cualquier centro médico con recursos y experiencia suficientes.

La siesta es salud

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Tome una siesta. Es bueno y saludable. Eso al menos dicen los resultados de un estudio publicado en el Journal of Clinical Endocrinology Metabolism: una siesta reduce del estrés y fortalece el sistema inmunitario.

Los problemas del sueño son una epidemia mundial. Fuera de inducir un pobre desempeño en las actividades, dormir poco ayuda a la aparición de enfermedades crónicas como la diabetes, la presión alta, depresión y la obesidad.

“Nuestros datos sugieren que una siesta diaria de 30 minutos revierte el impacto hormonal de una noche de mal sueño”, según Brice Faraut, de la Université Paris Descartes-Sorbonne Paris Cité en París, Francia.

En el estudio se examinó la relación entre hormonas y sueño en un grupo de 11 hombres sanos de 25 a 32 años, que participaron en dos sesiones de sueño en laboratorio, con alimentos y luces estrictamente controlados.

Cuando dormían poco aumentaban los niveles de norepinefrina, una hormona y neurotransmisor relacionado con la respuesta del cuerpo al estrés

La ausencia de sueño también afectaba los niveles de la proteína interleucina-6 que tiene propiedades antivirales: bajaba con la privación del sueño pero subía con una siesta.

Esto sugiere que la siesta alentaría el sistema inmunitario.

Los hallazgos tendrán que ser verificados en otros estudios. La muestra, de todas maneras, fue pequeña.

De todas maneras, una siesta no hace daño.

La semana científica en 10 noticias

Astrofísica, Astronomía, Cáncerología, Física, Genética, Geología, Medicina, Salud, biología Sin Comentarios

1. Ojo: el daño en la piel prosigue

No se trata de que al dejar de tomar el Sol el peligro de cáncer de piel desaparezca. Un estudio publicado en Science reveló que aún horas después de exponerse a la radiación ultravioleta, estando ya en un sitio a la sombra u oscuro, uno de los causantes de las mutaciones en el ADN puede formarse en el ADN, un componente que requiere de la melanina y los superóxidos para su formación. El estudio sugiere que la melanina tiene tanto efectos benéficos como nocivos.

2. Para frenar el VIH

En lo que podría ser un avance contra el virus que causa el sida, científicos de The Scripps Research Institute anunciaron la creación de un candidato de droga universalmente efectiva para bloquear todas las cepas del VIH 1, VIH2 y el VIS incluidas las variantes más fuertes que han sido aisladas de humanos y macacos. En el desarrollo de la investigación publicada en Nature participaron investigadores de 18 instituciones. Es el inhibidor más potente hasta la fecha.

3. Descifrando la relación ADN-enfermedad

Científicos lograron el mapa del epigenoma de 111 tipos de células y tejidos, un paso más hacia el entendimiento de los complejos vínculos entre ADN y enfermedad. Hoy se sabe que no somos solo lo que está escrito en nuestros genes, sino también las pequeñas modificaciones químicas que pueden regular la expresión o no de los genes. El estudio revelado en Nature es un paso para entender cómo 3 millones de letras de un libro de instrucciones del ADN son capaces de instruir diferentes actividades moleculares según el contexto celular.

4. Cáncer y bebidas gaseosas

Un estudio publicado en Plos One sugiere una relación entre componentes de bebidas gaseosas y el cáncer, el 4-MEI, un posible carcinógeno formado durante la manufactura de ciertos tipos de color caramelo. Ese ingrediente es agregado a las bebidas solo con fines estéticos, lo que supone un riesgo innecesario al que se somete el individuo según los autores del estudio.

5. Una onda sorprendente

Pillada en el acto: por primera vez un satélite captó la onda de choque de una poderosa explosión solar al llegar a la Tierra y golpear el campo magnético terrestre, luego de haber pasado por Venus, Mercurio y la Luna, enviando un pulso magnético alrededor del planeta. Fue captada por las sondas de Van Allen que orbitan alrededor de los cinturones de radiación que rodean la Tierra. La onda aceleró partículas a energías ultraaltas. El estudio fue publicado en el journal of Geophysical Research. Esas ondas golpean la Tierra con relativa frecuencia.

6. Variantes del cáncer

Tanto que se ha hablado de mujeres que se extirpan los senos al ser portadoras de variantes genéticas que aumentan el riesgo de cáncer de ese tejido. Un estudio publicado en Human Molecular Genetics anunció el hallazgo de dos nuevas variantes que incrementan ese riesgo, luego de un análisis del ADN de más de 100.000 mujeres. Al momento se han detectado más de 80 variantes relacionadas con ese cáncer.

7. La estrella que vino a casa

Hace 70.000 años más o menos una estrella, la estrella de Scholz, cruzó nuestro Sistema Solar hacia la nube de Oort, que se encuentra al entre medio año luz y un año luz, provocando quizás una variación en la órbita de infinidad de cometas que habitan la zona. La estrella se encuentra hoy a 20 años luz y tiene una compañera, una enana marrón. El estudio fue publicado en The Astrophysical Journal.

8. Señales marcianas

Como una fumarola que se alza sobre la atmósfera, una mancha extraña, astrónomos no saben a qué se debe la presencia de una especie de nube en Marte vista en dos ocasiones por astrónomos aficionados, fumarolas que han subido hasta 250 kilómetros sobre la superficie. El hallazgo fue publicado en Nature.

9. Materia exterminadora

En un provocativo estudio aparecido en Montly Notices of the Royal Astronomial Society, Michael Rampino sugiere que el cruce del Sistema Solar a través del disco de la galaxia perturba las órbitas de cometas y calienta el núcleo de nuestro planeta, lo que podría estar conectado con extinciones masivas en distintas épocas. El Sistema Solar se mueve a través del disco cada 30 millones de años aproximadamente y esos pasos se correlacionarían con impactos como el que produjo la extinción de los dinosaurios por citar un caso. Esto se debería a la presencia de la materia oscura, que provoca disturbios en las órbitas de los cometas.

10. Metástasis

Investigadores de la Escuela de Medicina de Virginia identificaron en el cáncer de pulmón una sustancia segregada por esas células que les permite hacer metástasis, comenzando un mortal viaje a otros sitios del cuerpo. El hallazgo fue presentado en Cancer Research y abre la posibilidad de encontrar un bloqueador de la Activina A, causante del esparcimiento, debido a que los actuales bloquean otras proteínas benéficas.

Hallan estrella que cruzó el Sistema Solar

Astrofísica, Astronomía Sin Comentarios

Cortesía Michael Osadciw-U. of Rochester

Aún hoy hay astrónomos buscando una estrella compañera del Sol. Otros buscan un posible planeta perdido de nuestro Sistema Solar. Hasta ahora ni lo uno ni lo otro.

Lo que sí parece que pudieron rastrear fue el paso de una estrella por nuestro Sistema hace 70.000 años. Y vaya si pasó cerca.

La estrella, que tiene una compañera, cruzó por la nube de Oort, esa remota región repleta de cometas y cuerpos fríos, a solo 0,8 años luz, cinco veces más cerca de lo que está la estrella más cercana a nosotros, Próxima Centauri.

No se conoce otro cuerpo que haya pasado tan cerca. Los efectos, de todas maneras, no debieron haber sido muy sentidos por nuestros primeros ancestros que en ese entonces aún se encontraban en las sabanas africanas.

En un artículo publicado en Astrophysical Journal Letters, Eric Mamajek de la Universidad de Rochester y colegas analizaron la velocidad y trayectoria de un sistema estelar de baja masa, denominado la estrella de Scholz.

Todo indica que pasó a unas 52.000 unidades astronómicas, equivalentes a 8 billones de kilómetros, muy cerca en términos astronómicos.

La nube se extiende desde unas 2.00 UA a unas 50.000 o 100.000, pues los investigadores no se ponen de acuerdo. Una UA es la distancia Sol-Tierra de 150 millones de kilómetros.

Los astrónomos dijeron que tienen una seguridad del 98% de que atravesó esa nube.

La estrella de Scholz se encuentra hoy a unos 20 años luz y presenta un movimiento tangencial muy bajo, alejándose del Sistema Solar a una velocidad elevada.

Hasta ahora la estrella candidata a tener el más cercano ‘vuelo’ por el Sistema Solar era HIP 85605, que se ha indicado que pasará cerca en unos 240.000 a 470.000 años, aunque Mamajek y colaboradores creen según sus cálculos que no se acercará dado que creen la distancia a la que está es diferente.

De pronto, al acercarse provocó una lluvia de cometas en la nube cambiando probablemente la órbita de algunos para ponerlos en camino al Sol, aunque es solo especulación. Pero de esa nube con frecuencia llegan cometas, como el reciente visitante Lovejoy, que anda de regreso a la región exterior del Sistema Solar.

Para Mamajek, un impacto mayor en la nube de Oort debe provenir de estrellas cercanas. El satélite europeo Gaia se encuentra realizando el mapa de 1 millón de estrellas de la galaxia, lo que podría dar más certeza sobre cuáles cruzaron por acá en el pasado y cuáles podrán hacerlo en el futuro.

Hoy la estrella de Scholz es pequeña una enana roja hacia la constelación Monoceros. Cuando se acercó al Sistema Solar hace 70.000 años debió tener un brillo mayor y quizás pudo ser observada a simple vista por los humanos entonces.

La estrella, con un 8% de la masa del Sol, es parte de un sistema binario, acompañada por una enana marrón, un cuerpo mayor que Júpiter pero que no llegó a ser estrella.

Los pingüinos no saborean la comida

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Pingüino barbijo. Foto Wikipedia

La evolución los privó de degustar todo. O al menos de saborearlo. Los pingüinos solo aprecian dos sabores: salado y amargo.

Eso dice un artículo aparecido en Current Biology. O sea, no pueden degustar el sabor del pez que comen ni el dulce de una fruta.

La variedad de sabores no es común a todos los animales. Ya hace pocos años se había revelado que los gatos no degustan el dulce, pues en su evolución perdieron esos receptores específicos.

Tampoco otras aves, como los pollos y los gorriones, pueden saborear el dulce, pero tienen receptores para detectar lo ácido y el umami.

“Los pingüinos comen peces, por lo que deberían necesitar los genes receptores del umami, pero por alguna razón no lo tienen”, dijo Jianzhi Zhang, de la Universidad de Michigan.

Lo hallado, agregó, es algo sorprendente y no tienen explicación.

Fueron sus colegas quienes lo llevaron al descubrimiento al ver que no podían hallar en los genomas de los pingüinos Adelia y emperador. Al examinar en detalle Zhang detectó que en todas las especies no habían genes funcionales para los receptores del dulce, el umami y el ácido.

Tal vez, se especula, los perdieron no porque no les fueran útiles sino por los ambientes extremadamente fríos en el que viven.

A diferencia de los del amargo y el salado, los receptores del gusto requeridos para detectar aquellos otros tres sabores son sensibles a la temperatura. No funcionan cuando se enfrían mucho. O sea, si los tienen, no serían de mucho uso.

La lengua de los pingüinos es inusual además. Algunos estudios sugieren que carecen de papilas gustativas y están cubiertas con una gruesa capa, pareciendo que las usan no tanto para degustar la comida sino para agarrarla e ingerirla.

Tienen además el hábito de tragar de una, por lo que están menos preocupados de ver a qué sabe la comida, aunque eso no queda muy claro.

Una fumarola en Marte

Astronomía, Geología Sin Comentarios

Sitio de las fumarolas. Cortesía ESA

¿Fumarolas en Marte? ¿Marcianos haciendo hogueras? Bueno, no es para tanto. No se conoce vida en el planeta rojo, pero los científicos sí andan medio cabezones tratando de explicar algo extraño: se han observado columnas de material elevándose alto sobre la superficie del planeta.

Las han visto en dos ocasiones, marzo y abril de 2012, astrónomos aficionados. Se levaban hasta 250 kilómetros por encima cuando otros rasgos vistos antes no pasaban de los 100.

“A esa altura la división entre la atmósfera y el espacio exterior es muy delgado, por lo que el reporte de los chorros es inesperado”, indicó Agustin Sanchez-Lavega, de la Universidad del País Vasco en España, cabeza del artículo publicado en Nature.

Tales chorros se desarrollaron en menos de 10 horas, cubriendo un área de más de 1.000 por 500 kilómetros y permanecieron visibles unos 10 días, cambiando de estructura día a día.

Ninguna de las naves que orbita Marte los han visto, posiblemente por la geometría de sus observaciones, la iluminación y otras condiciones.

Al examinar archivos del telescopio espacial Hubble, imágenes tomadas entre 1995 y 1999 y una serie de datos de imágenes de aficionados de 2001 a 2014 mostraron nubes ocasionales en el limbo marciano, pero por lo general a no más de 100 kilómetros de altura.

Unas fotografías de 1997 del Hubble revelaron la misma anormalidad vista en 2012.

¿De qué se trata? No hay una respuesta clara.

Una idea es que podría tratarse de una nube reflectiva de agua-hielo, dióxido de carbono o partículas de polvo, pero no parece probable.

Otra hipótesis es que se relacionaría con auroras, que han sido observadas antes en los mismos sitios, vinculadas a una región de la superficie donde existe una anomalía en el campo magnético de la corteza.

No hay certeza sobre qué sea.

¿Somos monógamos y… polígamos?

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Tanto mujeres como hombres tienden a buscar encuentros casuales con parejas como… a relaciones duraderas. Monógamos y polígamos a la vez, aunque unos opten por una u otra condición.

La hipótesis es parte de un estudio publicado en Biology letters en el que se muestra que las personas pueden caer en dos grupos diferentes: los que quieren un amor duradero o aquellos que desean encuentros pasajeros.

Para Rafael Wlodarski, sicólogo experimental en la Universidad de Oxford en Inglaterra, los hallazgos explicarían en parte porqué hay tal variación en las conductas sexuales a través de las diferentes culturas.

Es de advertir que los seres humanos tienen más variadas estrategias de apareamiento que los otros animales. Algunos se emparejan para toda la vida, mientras otros tienen un desfile sin fin de parejas intercambiables. Entre estos, existe un abanico de arreglos amorosos únicos, desde el hombre con varias esposas a las mujeres que se casan con dos hermanos. Los humanos también son menos promiscuos que sus primos primates: solo 30% de los primates y 3% de todos los mamíferos son monógamos según dijo el investigador a LiveScience.

No pocos científicos han tendido a pensar que la diversidad sexual humana tiene una curvatura de campana, con menos extremos en cada final y la mayoría en el medio.

Wlodarski y colegas analizaron los datos de las actitudes sexuales de 600 mujeres y hombres británicos y americanos. Algunas de las preguntas miraban cuánto deseaba la gente en involucrarse en sexo casual o romances de corto término.

No encontraron mucha variedad sino dos fenotipos potenciales tanto en ellas como en ellos.

Tendían a dividirse en dos grupos: personas que valoraban la fidelidad y otras buscando placer. Solo un poco más de la mitad de los hombres podían ser clasificados como con orientación promiscua, en comparación con solo un poco menos de la mitad de las mujeres.

En otro estudio similar analizaron la longitud de los dedos de 1.313 británicos, hombres y mujeres, dado que la relación entre el segundo y el cuarto dedo es una aproximación al nivel de testosterona a la que los fetos están expuestos en el útero, por lo que el grupo predijo que aquellos con una mayor relación y mayor exposición a la testosterona estarían más predispuestos al sexo casual. Esta relación es una evidencia de la proclividad hacia ese tipo de sexo.

Pero la variación entre las personas fue enorme, por lo que fue imposible predecir quién es más dado a ser infiel.

Los hallazgos, sin embargo, sugieren que esas dos estrategias de emparejamiento han persistido porque ambas tienen sus beneficios, según el tiempo y el lugar.

“En humanos la monogamia es relativamente nueva en escena -cientos a miles de años”, dijo Wlodarski. “Es una estrategia ganadora porque es novedosa y parece funcionar en la cultura que hemos creado”.

Por ejemplo, si la mayoría de hombres están en aventuras, puede dar una ventaja estratégica ser fiel y ayudar a criar los hijos con una sola mujer.

En cualquier caso, existen cientos de variantes, desde el matrimonio de niños a la píldora, que pueden moldear las estrategias de apareamiento en una sociedad dada. Este estudio solo analizó dos en el mundo occidental.

Un aporte a un tema complejo.

10 hechos científicos de la semana

Astrofísica, Astronomía, Ecología, Genética, Medicina, Neurociencias, Química, Salud, biología Sin Comentarios

Radiación de fondo y polarización. Cortesía Planck

1. Un universo en pañales

El programa Planck reveló 4 años de análisis del satélite que lleva su nombre, el cual estudia los orígenes del universo. Los datos muestran un universo cuando solo tenía 380.000 años (hoy tiene cerca de 13.700 millones de años). La medición permitió refinar la composición de nuestro universo. 4,9% está compuesto de la materia ordinaria, de la cual estamos hechos nosotros, 25,9% es materia oscura cuya naturaleza es aún desconocida, y 69,2% es energía oscura, mucho más desconocida que la anterior. La ‘fotografía’ lograda muestra las desviaciones de la media en la temperatura de la radiación de fondo de microondas.

2. Era un mundo plástico

Entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas métricas de plástico caen a los océanos cada año reveló un estudio en Science. Es material proveniente de personas viviendo dentro de un radio de 50 kilómetros de la costa en 192 países que tienen mar. En 2010 cayeron a los océanos 275 millones de toneladas métricas. Una tragedia ambiental de incalculables proporciones.

3. Lento parto estelar

Astrónomos de la Universidad de Massachusetts revelaron en Nature el hallazgo de un sistema estelar múltiple en sus fases iniciales, creyéndose que en unos 40.000 años estarán formadas 3 estrellas. Es la primera vez que se encuentra un sistema así que ayuda a explicar la formación estelar múltiple, tal como es el sistema de Alfa Centauri, la estrella más cercana a nosotros.

4. Pumas vs humanos

La presión de los humanos sobre distintas especies quedó comprobada una vez más en un artículo aparecido en Proceedings of the Royal Society B: cuando los pumas viven en una zona de confluencia de personas, cazan más y comen menos. Para evitar contacto se mantienen en movimiento, no volviendo al sitio donde dejaron la presa que cazaron, algo que incide en otras relaciones del entorno ecológico.

5. Perros detallistas

Los perros distinguen muy bien cuando una persona está sonriente y cuando está iracunda o triste, de acuerdo con un estudio en Current Biology que podría ser la primera evidencia sólida de que otros animales aparte de los humanos pueden discriminar las expresiones emocionales de otra especie. Los perros entienden que cada una de esas expresiones tiene significados diferentes.

6. Nido de materia

La zona central de nuestra Vía Láctea hasta los 26.000 años luz más o menos contiene grandes cantidades de materia oscura, según mediciones reveladas en Nature Physics. Dentro de esa distancia se encuentra nuestro Sistema Solar. Es una evidencia clara del contenido de esa misteriosa materia en la galaxia, que ayuda a su cohesión.

7. Fumando olvido

Un estudio amplio reveló que fumar durante mucho tiempo adelgaza la corteza cerebral, la capa externa del cerebro con un papel fundamental en funciones cognitivas tales como la memoria, el lenguaje y la percepción. El estudio publicado en Molecular Psychiatry mostró además que cuando se deja de fumar se recupera la normalidad.

8. Nace una molécula

Científicos lograron, mediante el uso del láser del Laboratorio del Acelerador del Departamento de Energía de Estados Unidos, ver cuando un átomo se une débilmente a otro para comenzar a formar una molécula, algo que no se creía posible. Publicado en Science Express el hallazgo tendrá impacto en entender cómo ocurren las reacciones y en el diseño de aquellas que generen energía, creen nuevos productos o fertilicen cultivos de manera más eficiente.

9. Un planeta condenado

Artículos independientes en Astronomy and Astrophysics revelaron la existencia de un planeta, Kepler-423b, que es del tamaño de Júpiter pero con 6 veces su masa, siendo uno de los más densos hallados. Tiene un año de unos 53 días nuestros, durante el cual experimenta estaciones extremas. La estrella en la que vive se ha expandido y tiene unos 4 radios solares. Terminará engulléndose al pobre planeta que, obvio, no puede contener vida.

10. Genes de mucho peso

Dos artículos publicados en Nature revelaron la existencia de cerca de 100 marcas genéticas relacionadas con la obesidad y la distribución de grasa en el cuerpo, lo que muestra la complejidad de los rasgos que dominan esas condiciones y ayudará a entender las enfermedades relacionadas con el peso y a mejorar las terapias de reducción.

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