El sudor de otros nos puede alegrar

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La dicha está en el olor del sudor. No es tan desagradable como podría pensarse.

Los humanos pueden comunicar emociones positivas, como la alegría, a través del olor del sudor dice una investigación en Psychological Science.

El estudio sugiere que producimos compuestos químicos o quimio-señales cuando experimentamos alegría que pueden detectar otros que huelen nuestro sudor.

Un resultado interesante considerando que algunos estudios previos han demostrado que las emociones negativas relacionadas con temor y disgusto se comunican mediante la composición química del sudor. Pocos se habían enfocado en si se podrían comunicar emociones positivas.

“Nuestro estudio muestra que estar expuesto al sudor producido bajo alegría induce un simulacro de alegría en los receptores e induce un contagio del estado emocional”, explica Gün Semin, de Utrecht University en Países Bajos, autor senior del estudio. “Eso sugiere que alguien que esté contento infundirá ese estado en otros que estén cercanos. En cierto sentido, el sudor de la alegría es algo como sonreír, es contagioso”.

El estudio realizado se dividió en varias partes, con participantes oliendo camisetas, tanto hombres como mujeres.

Ambos géneros mostraron una respuesta positiva a las emociones. Y las mujeres mostraron además enfocarse en tareas de procesamiento perceptual, en concordancia con investigaciones que han mostrado que participantes inducidos a experimentar un genio positivo tienden a mostrar más estilos de procesamiento global.

Las 10 noticias científicas de la semana

Antropología, Arqueología, Astrofísica, Astronomía, Evolución, Neurociencias, Psicología, biología Sin Comentarios

1. Noticias claras de la materia oscura

Una semana con mucha materia negra. En primer lugar, científicos del Laboratorio Fermi entregaron el primer mapa de la materia oscura en el universo examinando las distorsiones en la forma de cerca de 2 millones de galaxias, imagen lograda con la cámara de energía oscura de 570 megapixeles. En el segundo estudio, astrónomos mostraron lo que parecería ser la primera interacción de la materia oscura consigo misma, en el cúmulo de galaxias Abell 3827. El estudio fue publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. En la foto se aprecia el mapa, vía Dark Matter Survey.

2. Una ballena bate marca mundial

Científicos presentaron en Biology letters la que podría ser la migración más extraordinaria de animal alguno: la ballena gris occidental se desplaza más de 22.000 kilómetros desde la isla Sakhalin a través del Océano Pacífico a la costa occidental de Estados Unidos y a Baja en México. Una de las ballenas etiquetadas visitó las 3 grandes zonas de crianza de las ballenas grises orientales, lo que además sugeriría que las dios poblaciones no son especies tan lejanas.

3. E. T. no contesta aún

Luego de mirar cerca de 100.000 galaxias con el observatorio orbital Wise de la Nasa, astrónomos de Penn State informaron que no encontraron señales de vida inteligente. La idea de los investigadores es que si una galaxia ha sido colonizada por una civilización avanzada la energía producida por su tecnología debería ser detectable en infrarrojo. Bajo esa premisa, nada revela que una civilización avanzada domine alguna galaxia de las observadas.

4. ¡Hijo!

Un estudio publicado en Nature descubrió cómo la hormona oxitocina actúa sobre neuronas individuales para desencadenar respuestas de conducta social específicas, siendo entonces responsable de la respuesta materna a las necesidades de su bebé, según el estudio con ratones. La oxitocina ha sido relacionada ya con inducir la atracción sexual, el orgasmo y la regulación de la alimentación materna. O sea, ahora deja de ser la droga del amor y se convierte en amplificadora o supresora de señales neuronales en el cerebro.

5. Marte está mojado

Un estudio liderado desde la Universidad de Copenhague sugiere que en Marte podría haber agua líquida, no solo en hielo. Esto se debería a la humedad recogida en la noche, que se depositaría en forma de escarcha y que el perclorato de calcio hallado por el robot Curiosity derretiría. Un proceso nocturno y del invierno. Sería lógicamente agua salobre. Falta mucho por conocer del planeta rojo.

6. Humanos… sabrosos

El análisis de cuerpos de un reconocido sitio arqueológico del paleolítico, la caverna Gough en Somerset reveló marcas inconfundibles de mordeduras humanas, mostrando prácticas caníbales en la población de entonces. El estudio fue publicado en el Journal of Human Evolution. Era un canibalismo de personas muertas, como práctica mortuoria. El sitio data de hace unos 14.700 años.

7. Amores perros

La mirada mutua a los ojos y los niveles de oxitocina en ambos cuando interactúan son los elementos básicos que explican la relación intensa de perros y humanos sugiere un estudio publicado en Science, un amor a primera vista casi instintivo. Hasta ahora no se había visto la influencia de la oxitocina en la afinidad entre dos especies.

8. Los movimientos del pulpo

Los pulpos han sido animales intrigantes, llamativos y bellos que han cautivado la curiosidad humana. Se sabe ya que usan herramientas en ocasiones para proveerse alimento. Ahora un estudio en Current Biology estudió cómo hacen para moverse y controlar sus brazos, revelando que tienen una sola estrategia motriz que va con su forma extraña. Sus estrategias de locomoción son diferentes a las de todos los otros animales, quizás debido a su cuerpo blando que derivó en una morfología ‘rara’.

9. ¿Por qué tenemos barbilla?

¿Por qué somos los únicos animales con barbilla? No la poseían ni los neandertales. Un estudio en el Journal of Anatomy sugiere que no se origina por las fuerzas mecánicas que se dan por ejemplo al masticar, sino que se trata de un proceso evolutivo que involucra el tamaño y la forma de la cara, quizás vinculado a cambios hormonales cuando nuestros ancestros se tornaron más sociales. Una pregunta trivial con una respuesta profunda.

10. Los hay por doquier

Es uno más de tantos que se han encontrado, pero su hallazgo tiene un toque especial: muestra que existen por doquier. El telescopio espacial Spitzer, que trabaja en el infrarrojo, detectó un planeta gaseoso a 13.000 años luz de nosotros, uno de los más distantes hallados hasta ahora. El más lejano ‘visto’ se halla a 25.000 años luz. El estudio apareció en el Astrophysical Journal.

Observan materia oscura interactuando consigo misma

Astrofísica Sin Comentarios

Imagen del cúmulo Abell 3827. Los ountos azules centrales son efecto de lente gravitacional mostraron galaxias mucho más lejanas. Cortesía Hubble

Toda una sorpresa: la elusiva materia oscura ha sido observada interactuando con otra materia oscura más allá de la fuerza de la gravedad.

Observaciones con el telescopio Hubble de galaxias colisionando mostraron las primeras señales acerca de la naturaleza de este componente del universo. Un hallazgo valioso.

Con el instrumento Muse del VLT en Chile y el Hubble, astrónomos estudiaron la colisión simultánea de 4 galaxias en el cúmulo galáctico Abell 3827. Pudieron rastrear la masa del sistema y compararon la distribución de la materia oscura con la posición de las galaxias luminosas.

Aunque esa materia no se puede ver, el equipo pudo deducir su ubicación mediante la técnica de lentes gravitacionales. Parece que la colisión toma lugar directamente frente a una fuerza mucho más distante, no relacionada. La masa de la materia oscura alrededor de las galaxias en colisión distorsiona severamente el espaciotiempo, desviando el camino de los rayos de luz que llegan de la galaxia distante de fondo, distorsionando la imagen en formas de arcos.

Lo que se sabe hasta ahora es que todas las galaxias existen dentro de grumos de materia oscura. Sin el efecto gravitacional de esa materia, galaxias como la nuestra se despedazarían al rotar. Para evitarlo, 85% de la masa del universo debe existir como materia oscura y su naturaleza real es un misterio.

En el estudio, los investigadores observaron las 4 galaxias en colisión y encontraron que un grumo de materia oscura parecía estar a la zaga de la galaxia que rodea. La materia oscura está a 5.000 años luz o 50.000 millones de millones de kilómetros detrás de la galaxia (a la nave Voayger de la Nasa le tomaría 90 millones de años recorrer esa distancia).

Un atraso de la materia negra y su galaxia asociada es prevista durante las colisiones si la materia negra interactúa consigo misma, aún muy débilmente, mediante fuerzas distintas a la gravedad. Esa materia no ha sido observada interactuando de forma diferente que a través de la gravedad.

Richard Massey, de Durham University, cabeza del estudio, explicó que “pensábamos que esa materia se quedaba al lado, inmiscuida en sus asuntos, excepto por su jalón gravitacional. Pero si la materia oscura se está atrasando durante la colisión, podría ser la primera evidencia directa de una física increíble en el sector oscuro del universo oculta alrededor de nosotros”.

La materia oscura constituye 27% de la materia/energía del universo. El otro 68% es la energía oscura y la materia común es el 5%.

¿Agua líquida en Marte?

Astronomía, Geología Sin Comentarios

Ilustración del agua que pudo tener el cráter Gale. Cortesía Nasa

Fueron por agua. La encontraron. Querían ver en qué forma estaba. Lo lograron: en hielo, almacenada bajo la superficie.

Marte tiene agua. Cuento viejo. Pero ahora un estudio publicado en Nature sugiere que es posible que exista en estado… líquido. Eso se desprende de un análisis a partir de información proporcionada por el robot Curiosity.

La posible explicación para que se encuentre en ese estado se debe al perclorato, sustancia que ha sido detectada en el suelo marciano y que permite reducir el punto de congelación por lo que el agua no tiene que congelarse sino que permanece líquida y salada.

Bajo las condiciones adecuadas el perclorato de calcio absorbe los vapores de agua de la atmósfera. Esas condiciones, según mediciones del robot, existen en la noche, dijo Morten Bo Madsen, jefe del Grupo Marte en la Universidad de Copenhague. También justo después de salir el sol en invierno.

Con base en mediciones de humedad y temperatura a una altura de 1,6 metros y en la superficie, se puede estimar la cantidad de agua que es absorbida. Cuando cae la noche, algún vapor de agua en la atmósfera se condensa en la superficie del planeta en forma de escarcha, pero el perclorato de calcio es muy absorbente y forma agua salobre, por lo que el punto de congelamiento baja y la escarcha se convierte en líquido. El suelo es poroso o sea que “lo que estamos viendo es que el agua se filtra. Con el tiempo otras sales pueden disolverse en el suelo y al hacerse líquidas se pueden mover y precipitar por cualquier punto de la superficie”, agregó.

El acetaminofén reduce las emociones

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La medicina con un doble efecto: físico y emocional

Quita el dolor, no hay duda. Pero también podría reducir las emociones.

Sí, el acetaminofén tiene un efecto que era desconocido: reducir el placer. Un estudio aparecido en Psychological Science reveló que los participantes que tomaron esa sustancia reportaron menos emociones fuertes relacionadas tanto con fotos placenteras como con otras desagradables.

Estudios anteriores habían demostrado que ese ingrediente trabaja no solo sobre el dolor físico sino también sobre el dolor sicológico. El nuevo estudio va más allá al demostrar que también reduce la intensidad con la que se sienten las emociones positivas, indicó Geoffrey Durso, cabeza de la investigación en The Ohio State University.

Es decir, tomar ese medicamento podría tener consecuencias mayores a las consideradas hasta hoy.

“Puede ser visto como un liberador multipropósito de emociones”, dijo, no solo del dolor físico.

Una situación clara es que las personas no se dan cuenta de cómo se impactan sus emociones cuando toman acetaminofén. “La mayoría probablemente ni se entere”, dijo.

En el estudio se trabajó con 82 participantes, a la mitad de los cuales se suministraron 1.000 miligramos y a la otra un placebo. Luego se esperó 60 minutos a que obrara.

Después se les mostraron 40 fotos de bases de datos usadas para generar respuestas emocionales.

No se sabe si otros analgésicos como ibuprofeno y la aspirina tendrían el mismo efecto.

10 noticias científicas de la semana

Astrofísica, Astronomía, Genética, Geología, Medicina, Paleontología, Salud, biología Sin Comentarios

Cortesía

1. Ser bajito tiene un riesgo serio

Si usted es una persona de corta estatura, debería ponerle atención a su corazón. Un estudio en el New England Journal of Medicine (NEJM) encontró una relación directa entre estatura y riesgo coronario. Así, por cada 7 centímetros de menor altura el riesgo crece 13,5%. Una de 152 centímetros tiene un riesgo 32% mayor que alguien de 167. Es una realidad que parece independiente de factores como la nutrición y el estado socioeconómico. El hallazgo, sin embargo, no tiene aplicaciones clínicas inmediatas.

2. Somos mutantes

Los humanos portan en promedio dos mutaciones que pueden provocar desórdenes genéticos severos o muerte prenatal cuando dos copias de la misma mutación son heredadas, reveló un estudio publicado en Genetics en el que se hizo una nueva estimación. La mayoría de los desórdenes que conducen a esterilidad o muerte infantil se deben a mutaciones recesivas, variantes en secuencias de ADN que no son nocivas cuando solo se porta una copia, pero si se llevan las dos (una de cada padre) pueden provocar enfermedades devastadoras como la fibrosis quística.

3. Menos inflamación, más vida

En un interesante estudio publicado en eLife científicos relacionan por primera vez la expectativa de vida con el número de copias genéticas. En estudios con ratones encontraron que los que poseían mayor número de genes relacionados con la lucha contra los procesos inflamatorios vivían más tiempo. Aunque es un avance preliminar, el resultado se torna llamativo. Esos genes, los CD33rSIGLEC son vitales para controlar las inflamaciones desencadenadas por el sistema inmunitario ante un ataque o anormalidad en los tejidos.

4. Y se cerró el puente

En un artículo en Science científicos colombianos establecieron gracias a la medición de granos de circón en el noroeste de Colombia que el istmo de Panamá, con lo que se unió el continente y se cerró la comunicación del entonces único océano, debió surgir hace 13 a 15 millones de años y no hace 3 como han sostenido otras investigaciones. Un hallazgo con implicaciones para el estudio del clima y la diseminación de la fauna y flora por el continente americano.

5. Le devuelven la honra

Casi que humanizado en varias películas como la célebre historieta de Los Picapiedra, en el mundo científico el brontosaurio no gozaba del mismo prestigio, al punto de que se había asimilado como un apatosaurio. Pero un estudio publicado en Peer indica que sí es un género diferente. En el estudio los investigadores aportaron datos para considerar que difiere en distintas características de los apatosaurios.

6. Las moléculas de Tauro

En el disco protoplanetario alrededor de una estrella hacia la constelación de Tauro a 455 años luz, astrónomos descubrieron la existencia de moléculas orgánicas, básicas para la vida. El anuncio sugiere que podrían ser más comunes de lo pensado y alimenta las posibilidades de que la vida también sea común. Las moléculas subsisten y están por montones en un medio hostil altamente energizado. El logro fue posible con el telescopio Alma de ESO y fue divulgado en Nature.

7. Glaciares marcianos

Una cadena helada. Glaciares marcianos. Un estudio en Geophysical Research Letters sugiere que Marte no solo tiene hielo en las zonas polares sino que existen dos cinturones de glaciares en ambos hemisferios, que están cubiertos de polvo por lo que no se ven con facilidad. Polvo que los protege además. Pero allí están. El hielo en esos glaciares equivaldría a 150 millones de metros cúbicos (como para cubrir todo el planeta con una capa de 1,1 metros).

8. El VIH a raya

Una nueva terapia podría reducir de manera dramática la cantidad del VIH presente en la sangre del paciente, con lo cual no requeriría las medicinas antirretrovirales sino quizás el uso del nuevo tratamiento de manera más espaciada. Se trata de una nueva generación de anticuerpos neutralizantes como el 3BNC117 que puede combatir con éxito una variedad de cepas del virus. Esta generación de anticuerpos es más efectiva que otras examinadas y que no produjeron resultados. Sin embargo, y aunque ofrece esperanzas también para el desarrollo de una vacuna, este acercamiento terapéutico necesita aún más desarrollos. La investigación apareció en Nature.

9. Bienestar gorila

Se produjo el primer genoma del amenazado gorila de las montañas de la región volcánica de Virunga en África Central, revelando una verdadera sorpresa: estos gorilas han vivido en pequeños grupos durante miles de años, resolviendo bien el tema de la procreación entre cercanos. Esto sugiere que si se logra conservar su hábitat, no tendrán problemas para seguir viviendo como hasta ahora durante cientos o miles de años más. El estudio apareció en Science.

10. Convidados de piedra

Un estudio presentado en Nature Communications revela que la destrucción de los bosques esté mermando las poblaciones de invertebrados como hormigas, termitas y otros, así como el papel que cumplen por ejemplo en la degradación de los residuos de los árboles. En los bosques naturales los invertebrados generan casi toda la actividad, mientras en los intervenidos apenas el 60%.

Isla de San Andrés se vuelve de plástico

Cambio climático y ambiente, biología Sin Comentarios

Playa de San Andrés. Foto Manuel Saldarriaga

No solo hay muchas personas plásticas. El mundo está lleno de él. En las ciudades. En los océanos. Y en las playas de San Andrés.

En un estudio Yuly Vargas, de la Universidad Nacional sede Medellín, realizado durante 10 semanas, recogió 186 kilos de residuos sólidos en el litoral costero Genny Bay, en Spratt Bight, Sound Bay y frente a Tom Hooker.

Para el estudio, se ubicaron dos trayectos de muestreo de 50 metros de largo y uno de ancho, paralelos a la costa y otro en el área de recreación.

En las 3 playas el material más común fue el plástico, del 84 al 89% del total, aunque en Genny Bay fue el vidrio con 53%, seguido del plástico con el 42%.

También se recolectaron desechos orgánicos, cigarrillo, madera y hasta muebles y electrodomésticos.

El resultado muestra que hay un alto grado de amenaza para la vida marina en esta región del país. Se sabe que aves, tortugas, delfines, peces y otros organismos ingieren plástico al confundirlo con alimentos, que les puede provocar sofocamiento y la muerte.

Aunque las playas son aseadas cada día, las basuras se acumulan por el consumo de los usuarios. En 2013 más de 678.000 turistas visitaron la isla.

El brontosaurio recupera su buen nombre

Evolución, Paleontología Sin Comentarios

Foto D. Bonadonna, Creative Commons

Mucha carne de brontosaurio comieron los Picapiedra, la famosa películas de televisión de hace años. Claro, cuando existieron no había humanos pero vale la relación porque esos gigantescos dinosaurios han sido los más carismáticos.

¿Pero qué eran los brontosaurios? La historia no sabida es que desde 1903 perdieron su nombre porque los científicos analizaron que eran iguales a los apatosaurios y por lo tanto debían llamarse así.

Eso podría cambiar. Un estudio de científicos de Portugal y el Reino Unido entrega evidencias de que el brontosaurio es un género aparte.

Aunque nunca se fue, es decir a pesar de quedar clasificado como un apatosaurio, siempre siguieron diciéndole brontosaurio. Ahora lo será más.

En el journal Peer los investigadores aportaron un documento de 300 páginas en el que aportan datos que separarían al brontosaurio de los apatosaurios. La historia es larga y compleja, pero los análisis recientes no parecen dejar dudas y muestran que los brontosaurios, llevados además al cine en varias realizaciones, pueden recuperar su nombre. Y mantenerlo con altura, tal como era su cuello.

Primera vez en 40 años que se estabiliza el CO2

Cambio climático y ambiente Sin Comentarios

Contaminación en Medellín, foto de archivo Juan Antonio Sánchez

Es para no creerlo, pero los datos preliminares de la Agencia Internacional de Energía revelan que en 2014 por primera vez en 40 años no crecieron las emisiones de dióxido de carbono.

Una luz de esperanza en palabras de Fatih Birol, economista jefe de la Agencia, pero que tendrá que ser refrendada en los años venideros.

Es más interesante al saber que no se trató de una desaceleración económica.

Las emisiones globales de dióxido de carbono se detuvieron en 32.300 millones de toneladas, invariables frente al año precedente. Parecería que los esfuerzos para mitigar el cambio climático pueden estar teniendo un mayor efecto del esperado sobre las emisiones.

La detención en el crecimiento de esas emisiones pudo deberse a los nuevos patrones de consumo de energía en China y en los países de la OCDE.

El año pasado China experimentó una mayor generación de electricidad por recursos renovables, como el agua, la luz solar y el viento, y menos de la combustión de carbón.

En las economías OCDE los esfuerzos por promover un crecimiento más sostenible -incluyendo mayor eficiencia energética y más energías renovables- están produciendo el efecto deseado de separar el crecimiento económico de las emisiones de gases de efecto invernadero.

El logro podría ser un estímulo para las cruciales negociaciones sobre el cambio climático y el recorte de las emisiones de París en diciembre. El mensaje se antoja claro: sí se puede desligar el crecimiento económico de las emisiones de gases.

En los 40 años que la Agencia lleva recogiendo datos sobre las emisiones de dióxido de carbono solo 3 veces las emisiones se estabilizaron o bajaron en comparación con el año anterior y todas estuvieron asociadas con alguna crisis económica mundial: comienzos de los 80, 1992 y 2009. En 2014, por el contrario, la economía global creció 3%.

La Agencia entregará el reporte completo en junio, en Londres.

Nave extraviada regresará a Venus

Astronomía Sin Comentarios

Dibujo de la nave japonesa en Venus. Cortesía ESA

Un pequeño desliz tiene cualquiera, aunque pasen 5 años para repararlo. Eso es lo que le sucede con la nave japonesa Akatsuki.

Hace 5 años esa nave debió entrar en órbita de Venus pero… pasó de largo. Sí. Una falla en uno de los motores impidió la maniobra y desde entonces orbita al Sol, que no era su misión.

La nave tendrá otra oportunidad. Los oficiales de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (Jaxa) fijaron el 7 de diciembre próximo como el día para reintentar el ingreso a territorio venusino.

Claro, el motor principal nunca se recuperó, pero la sonda tratará de alcanzar la órbita mediante pequeños disparos de los propulsores de control de inclinación. Si la maniobra es exitosa, la sonda quedará en una órbita muy elíptica para completar un giro alrededor del planeta cada 8 o 9 días. La misión inicial contemplaba 30 horas.

Akatsuki (amanecer en japonés) estudiaría entonces la atmósfera de Venus con una serie de instrumentos para obtener datos de las nubes, los patrones de circulación del aire y otras características.

“Cuando vuele lejos de Venus, o 10 veces el radio del planeta, la nave observará todo el tiempo Venus como un todo para entender sus nubes, la atmósfera profunda y las condiciones en la superficie”, escribieron los oficiales de la misión. “Cuando vuele cerca, a menos de 10 veces el radio, conducirá observaciones de primer plano para clarificar la convención de nubes, la distribución de movimientos ondulatorios y sus cambios”.

La nave de 300 millones de dólares lanzada en mayo de 2010 ayudará a entender, de tener éxito, cómo Venus era similar a la Tierra en los primeros días del Sistema Solar y terminó como un lugar inhóspito para la vida.

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