En qué se parecen una tortuga y un dinosaurio

Genética, biología Sin Comentarios

Macrochelys temminckii, cortesía ACC

Si se mira bien, algún parecido se les saca. Pero no es sencillo entender que las tortugas tienen como parientes lejanos… los dinosaurios y las aves.

Eso acaban de establecer científicos de la Academia de Ciencias de California, que reconstruyeron en detalle el árbol de la vida de las tortugas, simpáticos animales, muchas de cuyas especies están amenazadas de extinción.

El trabajo se hizo con una nueva generación de tecnologías de secuenciación que permitieron analizar grandes cantidades de información genética, una técnica denominada Ultra Conserved Elements.

Los resultados del estudio fueron publicados en Molecular Phylogenetics and Evolution y revelan los parientes cercanos de las tortugas en el mundo animal. La técnica refuta la creencia extendida de que están muy relacionadas con lagartos y serpientes. En vez de eso, los autores las colocan en un nuevo grupo, Archelosauria, y estos son sus parientes más cercanos: aves, cocodrilos y dinosaurios.

Los investigadores creen que este nuevo grupo será el mayor grupo de vertebrados en recibir un nuevo nombre científico.

Se desprende del análisis que los resultados podrían terminar con años de especulación y poner los arquelosaurios en su lugar correcto en el árbol de los reptiles.

Para sorpresa las tortugas de caparazón blando fueron puestas en su propio árbol evolutivo, lejos de cualquier otra tortuga. Su larga historia independiente ayuda a explicar su forma llamativa así como su antiquísima presencia en el registro fósil, en el que está mucho antes que las llamadas tortugas de pantano con las que se les situaba.

James Parham, coautor, explicó que la nueva técnica permite comparar la evolución no solo a través de las especies sino también en cada continente. El estudio de los fósiles, en particular los rasgos óseos, no siempre presenta un cuadro evolutivo verdadero.

El árbol de la vida de las tortugas basado en la anatomía fósil no cuadra con el tiempo de aparición en el registro fósil como tampoco en la geografía. El nuevo trabajo reconcilia la información del ADN y los fósiles.

Los colibríes son expertos espadachines

biología Sin Comentarios

Foto Wikipedia

Son tiernos, pequeños y ágiles. Los colibríes. Estas coloridas aves usan su pico largo para libar el néctar de las flores y… para algo más. Toda una sorpresa.

Un estudio aparecido el mes pasado en Behavioral Ecology revela que además emplean su largo pico para… pelear por pareja. Sí, pequeños espadachines.

Lo utilizan como espadas para mantener alejados de sus parejas otros machos, posibles rivales, lo que los convierte en el primer caso conocido de ave que usa su pico como un arma.

Desde Darwin se ha sabido que el pico de las aves es un ejemplo claro de adaptación a través de la selección natural, pero Alejandro Rico-Guevara, autor principal del nuevo estudio y profesor de la Universidad de Connecticut en Storrs dijo que “presentamos la primera evidencia de que los picos también están moldeando la selección sexual mediante el combate macho-macho”.

La investigación se realizó durante 4 años en Costa Rica, estudiando el ermitaño colilargo norteño (Phaetornis longirostris), una especie de Centro y Suramérica.

Al analizar los picos de los jóvenes y adultos, hallaron que el de los machos adultos eran más largos y afilados. Lo usaban como parte del ritual de cortejo compitiendo con sus rivales.

“Los machos con picos más largos y puntudos eran más exitosos en el dominio territorial”, escribieron los autores.

Tiernos, admirables y… combatientes.

Mis 10 noticias científicas de la semana (16-22)

Astrofísica, Astronomía, Genética, Geología, Medicina, Salud, Sexualidad, biología Sin Comentarios

1. Homosexuales por genética

La homosexualidad, al menos en hombres, tendría mucho de genética. Eso reveló un estudio publicado en Psychological Medicine, que confirmó que una sección del cromosoma X es crucial en determinar las preferencias sexuales de los hombres. La investigación se hizo con 400 parejas gays y confirma lo que se había sugerido hace 20 años, cuando entonces solo se trabajó con 38 parejas. Se trataría de la región Xq28. Los investigadores encabezados por Michael Bailey trabajan en un estudio más amplio, con más de 1.000 homosexuales, para tratar de encontrar genes específicos. El hallazgo tiene implicaciones amplias sobre la homosexualidad masculina.

2. Ratones somos

Un extenso estudio del Consorcio Encode publicado en Nature comparó los genomas de los ratones y los humanos, encontrando que en general los sistemas usados para controlar la actividad de los genes tienen muchas similitudes y han sido conservados o continuados a través de la evolución. Ratones y humanos comparten cerca del 70% de las mismas secuencias de genes codificadoras de proteínas, un 1,5% de sus genomas. También se encontraron diferencias notorias. Los ratones han servido como modelos para estudiar distintas enfermedades de los humanos.

3. Bésame, bacteria

Un beso. Un beso contagioso. Un estudio publicado por científicos de la Universidad de Amsterdam reveló que en un beso apasionado de unos 10 segundos pueden transmitirse unas 80 millones de bacterias, que por lo general no causan problemas. Las personas que se besan unas 9 veces al día tienen bacterias similares, en especial las de la lengua. En la boca habitan unos 700 tipos de bacterias. Además se encontró que los hombres tienden a besar mucho más que las mujeres.

4. Una red universal

Investigadores europeos encontraron que la rotación de los ejes de agujeros negros supermasivos en una muestra de cuásares (galaxias con agujeros negros supermasivos activos en sus centros) son paralelos entre sí a distancias de miles de millones de años. Una especie de red cósmica. El estudio fue publicado en Astronomy & Astrophysics. Esa alineación se da incluso en los cuásares separados por miles de millones de años. Una verdadera telaraña universal. Un modelo de evolución del universo.

5. Expulsado de su casa

Es un agujero negro a 90 millones de años luz parece haber sido desplazado del centro de su galaxia, del cual se encuentra a 2.600 años luz, revelaron astrónomos en Monthly Notices of the Astronomical Royal Society. Esa es la explicación más plausible, aunque también podría tratarse del remanente de una gran estrella en explosión de supernova. El objeto, llamado SDSS 1133 se encuentra en la galaxia enana Markarian 177 hacia la constelación de la Osa Mayor. De tratarse del agujero, la explicación para su actual residencia sería la fusión de dos galaxias.

6. Corran que hay derrumbe

Un deslizamiento de tierra de 88 kilómetros que cubrió un área de 2.000 kilómetros cuadrados fue encontrado al suroeste de Utah por investigadores de Kent State University en Estados Unidos. Por fortuna, ocurrió hace 21 millones de años. Sería el mayor deslizamiento conocido, mayor que el de la montaña Heart que ocurrió hace unos 50 millones de años. El hallazgo fue publicado en Geology

7. A soportar más rayos

El Sol tiene una incidencia directa sobre las tormentas eléctricas en la Tierra reveló un estudio publicado en Environmental Research letters. Al moverse su campo magnético mueve el terrestre y las partículas que entran así más fácil llegan a las nubes incidiendo en la formación de rayos. Los rayos cósmicos son canalizados a distintas regiones del planeta incidiendo en las tormentas. El estudio confirma un estudio publicado en mayo pasado.

8. Proteínas en acción

Un nuevo mapa humano del ‘interactoma’, publicado en Cell, presenta 14.000 interacciones entre proteínas. El esfuerzo de 9 años rastreó sistemáticamente cerca de 13.000 proteínas humanas y podría ayudar a entender mejor procesos que derivan en cáncer y otras enfermedades. La meta, dijo uno de los investigadores, es entregar información sobre cada una de las enfermedades crónicas.

9. Nadie sabe para quién trabaja

Un medicamento muy usado en todo el mundo para tratar la diabetes tipo 2 y enfermedades metabólicas, la metformina, sería útil para mejorar la respuesta inmunitaria contra uno de los males que ha vuelto a pasearse por el planeta: la tuberculosis. Esa medicina inhibe el crecimiento de M. tuberculosis e incluso en pacientes con diabetes y tuberculosis, reduce la severidad de la infección. El estudio fue publicado en Science Translational Medicine.

10. Nacidos por gravedad

Tras la explosión del Big Bang aparecieron las partículas de Higgs y en esa aceleración, sugieren los modelos, el universo naciente debió colapsar. No sucedió. ¿Por qué? Un nuevo estudio en Physical Review Letters sugiere cómo la curvatura del espacio-tiempo, de hecho la gravedad, entregó la estabilidad necesaria para que eso no sucediera y pudiera sobrevivir a la expansión, gracias a la cual estamos acá.

Le pegaron una patada a un agujero negro

Astrofísica, Astronomía Sin Comentarios

En el centro la galaxia y el objeto desplazado. Cortesía Nasa

Cosa extraña: ¿un agujero negro expulsado de su galaxia? ¿Hizo algo malo? ¿Qué pasó? ¿Le dieron una patada? O, quizás, ¿se trata de una enorme estrella que murió?

Cualquiera de esas posibilidades está abierta. Lo cierto es que astrónomos descubrieron una fuente inusual de luz en una galaxia a 90 millones de años luz de nosotros.

Las propiedades sugieren que sería un agujero que está a unos 2.600 años luz del centro de su galaxia, donde debería estar. Pero no se descarta que esa fuente, denominada SDSS 1133 podría ser el remanente de una estrella masiva que explotó por un breve periodo de tiempo antes de destruirse en una explosión de supernova.

De objetos curiosos, sorprendentes y aún no entendidos bien está lleno el universo.

“Con los datos que poseemos no podemos distinguir entre esos dos escenarios”, según Michael Koss, astrónomo del Federal Institute of Technology de Suiza, líder del estudio.

“Un descubrimiento sorprendente hecho con el satélite Swift de la Nasa es que el brillo del objeto ha cambiado poco en la luz ultravioleta y en la óptica en una década, lo cual no es típico de un remanente joven de supernova”.

En el estudio publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, Koss y colegas reportan que la fuente ha brillado mucho en la luz visible en los últimos 6 meses, una tendencia que de continuar reforzaría la hipótesis del agujero negro. Para un mejor análisis se planea observarlo en ultravioleta con los equipos del Hubble el año próximo.

Sea lo que sea, SDSS 1133 es persistente: lo encontraron en registros que datan de hace más de 60 años

El objeto es parte de la galaxia enana Markarian 177, en la Osa Mayor.

Imágenes con el telescopio Keck en Hawai revelaron que tiene menos de 40 años luz de longitud y el centro de su galaxia muestra evidencias de una intensa formación estelar y otros rasgos que sugieren alteraciones recientes.

“Sospechamos que estamos viendo el resultado de la fusión de dos galaxias pequeñas y sus agujeros negros centrales”, dijo la coautora Laura Blecha, de la Universidad de Maryland, experta en simulación de fusiones y ‘expulsiones’ en la mezcla de agujeros negros.

80 millones de bacterias se traspasan en un beso (bésame microbio)

Genética, Salud, biología Sin Comentarios

El microbioma del beso. O, más claro, la increíble cantidad de bacterias que se transmiten en un beso. Sí: hasta 80 millones en un beso apasionado de 10 segundos.

Eso revela un estudio de los Países Bajos, que encontró además que las parejas que se besan al menos 9 veces al día tienen comunidades microbianas similares en sus bocas.

Pero que el pánico no acabe los besos: solo una pequeña fracción de aquella cantidad coloniza el cuerpo humano, según Remco Kort, coautor del estudio, profesor de la Universidad de Amsterdam.

Uno posee más de 100 billones de microorganismos en el cuerpo, el microbioma , una colección que ayuda a digerir la comida, prevenir enfermedades, sintetizar nutrientes y esa comunidad es moldeada por la genética, la dieta y la edad. Ah, claro, y en los besos también se puede modificar según el estudio aparecido en Microbiome.

El estudio se realizó con 21 parejas, incluidas dos de homosexuales. No solo se conocieron sus costumbres referentes al beso y a besarse, sino que se tomaron muestras de sus bocas.

Se encontraron unos 700 tipos de bacterias en la boca. Aquellos que se besan con frecuencia tienen una microbiota oral similar. La de la lengua era más parecida que la de la saliva.

“La lengua es donde la bacteria halla un nicho y coloniza por largos periodos de tiempo”, dijo Kort. En contraste, la saliva es un ambiente dinámico. En ella vemos el efecto directo del beso, pero desaparece con el tiempo”.

Sobre sus efectos en la salud hay poco o ningún estudio.

Se encontró además que el 74% de los hombres besa con más frecuencia que sus parejas mujeres. En total, los hombres reportaron unos 10 besos al día, por solo 5 de las mujeres.

Los resultados se usarán en el besómetro (kiss-o-meter), una exhibición interactiva en Micropia, el primer museo de microbios en Amsterdam. Las parejas se podrán besar en el museo y un sensor leerá el tipo de beso y el número de bacteria probablemente transmitido entre las dos personas.

Elementos de belleza ¿otra forma de transmitir VIH?

Medicina, Salud Sin Comentarios

No es usual, pero tampoco hay seguimiento. ¿Contagiarse con el VIH en una sala de belleza?

Es posible a través de los instrumentos utilizados en el manicure y pedicure, aunque estos no están en las listas oficiales de adquisición del virus. Pero eso acaba de suceder en Brasil, donde se hizo seguimiento a un caso.

El estudio apareció en AIDS Research and Human Retroviruses y es de libre acceso hasta diciembre.

Elaine Monteiro Matsuda y colegas describen el caso de una joven de 22 años con infección avanzada del VIH pero sin factores aparentes de riesgo para adquirirlo.

La joven reportó haber compartido instrumentos de manicure, hace años, con un primo que luego resultó positivo con el VIH.

Al realizar los análisis genéticos de los virus de ambos pacientes se encontró que compartían el mismo ancestro viral, sugiriendo la posibilidad de que fuera transmitido efectivamente por esos instrumentos.

“El VIH no se transmite por contacto casual como compartir cubiertos de comida o beber del mismo vaso”, explicó Brian Foley, editor de la revista. “Esta transmisión por unos implementos de manicure compartidos es un evento raro y no debería alarmar a las personas sobre otros con el VIH, pero debería hacerlas conscientes de que compartir elementos con posible contacto sangre-sangre, como agujas usadas en drogas, tatuajes o acupuntura puede derivar en la la transmisión de virus como el de la hepatitis y el VIH. Además existen otros virus comunes y bacterias que se pueden diseminar compartiendo elementos sin la desinfección adecuada”.

Desinfección, un tema que pasa de agache en las normas colombianas.

Mentiras: no hay zona del cerebro dominante

Neurociencias Sin Comentarios

Se conoce o difunde tan poco del cerebro que hay mitos que recorren todo el planeta. Uno de ellos, que solo hemos desarrollado un pequeño porcentaje del cerebro es más que falso. Y ahora cae otro mito.

En tests de personalidad, en libros de automotivación y en ejercicios de trabajo en equipo se dice cada persona tiene un hemisferio cerebral dominante, una versión que nunca ha sido respaldada por la ciencia. Es falsa.

La cultura popular siempre ha dicho que en la gente analítica y metódica prima el hemisferio izquierdo, mientras que en los creativos y artistas el derecho.

Científicos de la Universidad de Utah arrasan el mito con un estudio de más de 1.000 cerebros. No encontraron evidencia de que las personas usen preferentemente un hemisferio u otro. Todos los participantes en el estudio usaron su cerebro completo por igual durante el curso de los experimentos.

La investigación fue publicada en el journal PLOS ONE.

La preferencia de usar una región cerebral más que otra para ciertas funciones, lo que los científicos denominan lateralización, es real, indicó Jeff Anderson, líder del estudio, director del fMRI Neurosurgical Mapping Service en esa universidad.

El habla, por ejemplo, emana del lado izquierdo del cerebro para la mayoría de los diestros. Esto no implica sin embargo que los grandes escritores y oradores usen más el lado izquierdo del cerebro que el derecho o que un lado es más rico en neuronas que el otro.

Son las conexiones entre las distintas regiones cerebrales las que permiten a los humanos involucrarse tanto en creatividad como en el pensamiento analítico.

“No es el caso que el hemisferio izquierdo esté asociado con la lógica o el razonamiento más que el derecho”, dijo Anderson a la publicación LiveScience. “Tampoco la creatividad es más procesada en el derecho que en el izquierdo”.

Las 10 noticias científicas de la semana

Astrofísica, Astronomía, Cambio climático y ambiente, Evolución, Genética, Medicina, Neurociencias, Salud, biología Sin Comentarios

1. Tocamos cometa

En una hazaña comparable a la conquista de la Luna, el módulo Philae, que durante 10 años viajó dentro de la nave Rosetta, descendió sobre el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko para una serie de experimentos sobre la composición y condiciones de ese objeto. La sonda aterrizó con algunos problemas y aunque envió información, había problemas para asegurar una mayor supervivencia por problemas para recargar baterías, apagándose al finalizar la semana. De todas maneras, un paso importante en el conocimiento del Sistema Solar.

2. Un gato indomable

Los gatos, a decir verdad, solo están semidomesticados, reveló un estudio genético publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences. Pero la domesticación ha incidido ya en genes relacionados con la memoria, el temor y la obtención de recompensas. El estudio hace parte del proyecto del genoma del gato, ideado originalmente para estudiar ciertas enfermedades en el felino similares en algunos casos a las que afligen a los humanos. El estudio permitió detectar que además los gatos tienen genes para el consumo de carne que evita la acumulación de grasa.

3. Dice la célula: grabando, grabando

La grabadora más pequeña del mundo es una… tira de ADN. Sí, en un sorprendente desarrollo científicos lograron que tiras de ADN almacenen datos dentro de las células, datos que no solo se almacenan sino que se pueden leer. Es información relacionada con la actividad dentro o alrededor de las células. Un paso en la biología sintética con aplicaciones varias, como conocer la exposición de una célula a diferentes ambientes. El artículo fue publicado en Science.

4. Infaticidios, hembras y testículos

Como el infanticidio no es ajeno a muchas especies, en especial en especies donde ellas viven en grupos sociales dominados por uno o unos pocos machos, un estudio publicado en Science encontró que las hembras tratan de aparearse con una mayor cantidad de machos de modo que no les sea posible determinar la paternidad, lo que ha derivado en la competencia de estos, la llamada competencia del esperma, que ha contribuido a que posean testículos más grandes.

5. El mosquito que nos pica

Un estudio publicado en Nature reveló que un gen sería el principal responsable de la predilección del mosquito Aedes aegypti, transmisor del dengue y la fiebre chikungunya, por picar humanos. Las personas liberan más que otros animales una molécula que atrae al mosquito, dada la activación del gen en sus antenas. Eso no ocurre en un pariente cercano, Aedes aegypti formosus, que prefiere las zonas boscosas.

6. Un toque eléctrico

Un estudio aparecido en Science reveló que un análisis de 11 modelos climáticos sugieren que debido al aumento de las temperaturas asociadas con el cambio climático los rayos aumentarán un 50%. Si bien el estudio se hizo para Estados Unidos, podría extrapolarse a otras regiones del planeta. Por cada grado de más de la temperatura, aumentan 12% los rayos establecieron los científicos. Lo que se viene será muy eléctrico.

7. Alivio sobre la polio

Se siente cierto descanso: un informe de la Organización Mundial de la Salud indica que una de las cepas del virus que causa la polio, fue probablemente erradicada del mundo. En los últimos dos años no ha habido reportes de infección por el polivirus tipo 3. El número de casos de polio se ha reducido 99% desde 1980, siendo el tipo 1 el que ha atacado recientemente en tres países. Una cepa menos es una buena noticia

8. La mancha que no se borra

La enorme mancha roja de Júpiter que lo identifica ante el mundo, no sería una tormenta sino una ‘quemada de sol’ según un nuevo artículo de científicos de la Nasa. En él sugieren que sería fruto de la rotura de algunos químicos por la acción solar en la parte superior de la atmósfera del llamado planeta joviano. La mancha es un rasgo en movimiento, del tamaño de dos tierras. Su ubicación, sugieren, se debería a la altitud en la atmósfera.

9. Intestino deprimido

El autismo y la depresión parecen relacionados con la bacteria intestinal, de acuerdo con nuevas y crecientes evidencias que serán presentadas la próxima semana en el encuentro de la Sociedad de Neurociencias de Estados Unidos. De esa relación se tenían conocimientos precarios, pero es un campo que comienza a abrirse espacio y que conduciría a nuevas y mejores formas de tratamiento de esas condiciones.

10. Otro planeta tormentoso

El clima en Urano es increíblemente activo. Eso dicen astrónomos profesionales y aficionados que han estado observando poderosas tormentas en el planeta azulado. Estas podrían haber sido comunes en 2007, cuando ocurrió el equinoccio en ese lejano planeta, que se presenta cada 42 años, pero no se esperaba verlas ahora. Los observadores han detectado enormes y brillantes sistemas de nubes que incluso han logrado apreciar los aficionados. El hallazgo fue difundido por la Universidad de California en Berkeley.

Módulo Philae agoniza en soledad

Astronomía Sin Comentarios

Panorámica tomada por Philae en la superficie del coemta. Cortesía ESA

Las horas del explorador Philae pueden estar contadas: su muerte puede ocurrir en cualquier momento, aunque podría regresar a la vida en el futuro.

Esto se desprende de la actualización sobre su estado que hicieron los directores de la misión Rosetta y la Agencia Espacial Europea ESA.

La posición en la que quedó, casi en la sombra, impide que los tres paneles solares tomen la suficiente energía para cargar las baterías secundarias. La principal solo tenía carga para unas 60 horas.

Pero otras noticias son buenas: todos los instrumentos parecen funcionar y los experimentos científicos se han venido realizando. Incluso en la noche del jueves se activó el taladro para tomar muestras y analizarlas, pero no se supo más porque en ese momento se perdió la comunicación debido a la rotación del cometa 67P. La esperanza es que la reserva de la batería permita el envío de los datos con el análisis de la superficie una vez se retome el contacto.

Desde que tocó el cometa, Philae tomó imágenes, que aún son analizadas y no han sido divulgadas. También ha enviado, en los contactos que se han establecido, información científica.

La comunicación se hace vía Rosetta, la nave nodriza que sigue de cerca al cometa.

Uno de los problemas aparte del sitio donde quedó es que no se sabe dónde está el módulo. Trabaja, envía información, pero no se ha podido establecer su ubicación sobre el cometa. Rosetta trata de localizarlo y los científicos analizan las fotos que envía.

Si no se logran recargar las baterías secundarias, el módulo podría resucitar después: cuando el cometa siga acercándose al Sol podría aumentar la iluminación y cargar las baterías.

De porqué pica el mosquito que pica

Genética, Salud, biología Sin Comentarios

El gen que pica. O pica por el gen. El caso es que de unos 3 millones de especies de insectos solo cerca de un centenar chupa sangre humana. Sí. Vampiros. Pero ¿por qué?

Una nueva investigación detectó un gen, un solo gen que hace que los mosquitos sean más sensibles ante el olor humano.

No es común hallar un solo gen que responda por una conducta compleja. El hallazgo, como dice Carolyn McBride, neurobióloga de Princeton que lideró el trabajo, podría ayudar a diseñar mejores repelentes y trampas.

Al comparar dos mosquitos relacionados, el Aedes aegypti, que transmite el dengue y la fiebre chikungunya y vive en áreas domésticas, y el A. aegypti formosus, que no pica humanos y habita zonas boscosas, se analizó la actividad de los genes de la antena de las dos especies, hallaron varias diferencias y un gen que era mucho más activo en el doméstico: el gen Or4, que codifica por un receptor de olor.

Al insertarlo en una mosca de las frutas que no lo tiene, se encontró que respondía a la molécula sulcatona, que liberan varios organismos, especialmente los humanos, cuatro veces más que los pollos, vacas o los caballos, por ejemplo.

Al analizar más en las dos especies encontraron que el gen viene en 7 versiones, 3 de las cuales predominan en los que pican personas.

Aunque atribuir a un solo factor la preferencia no es aceptado por todos los científicos, es posible que el Or4 sea el principal.

El estudio apareció en Nature.

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