Una carta con ¡219 millones de estrellas!

Astrofísica, Astronomía Sin Comentarios

Impresionante vista de la Vía Láctea

Una tarea prolongada y minuciosa que dará para mucho trabajo. Astrónomos pasaron 10 años usando un telescopio para establecer la carta de no menos de 219 millones de estrellas en nuestra galaxia.

Sí, el número es real y solo una pequeña fracción del número de estrellas en la Vía Láctea, al menos 200.000 millones.

El estudio corrió por cuenta de investigadores de University of Hertfordshire y fue publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

El mapa se centra en la región norte de la Vía Láctea. Trabajos de esta clase son útiles para conocer mejor la galaxia dada la imposibilidad de salir de ella. Forma parte del disco, donde se encuentra la mayor parte de las estrellas.

La Vía Láctea se extiende 100.000 años luz.

El catálogo contiene información de las 219 millones de estrellas, cada una resumida en 99 atributos establecidos.

Se ofrece así al mundo científico libre acceso a las mediciones hechas con base en 2 filtros capturando la luz en la zona roja del fin del espectro y la línea de emisión más brillante del hidrógeno.

El catálogo, IPHAS DR2, permite ver cómo varía la densidad de estrellas, junto al gas y el polvo del medio.

Un trabajo que no solo muestra la inmensidad de la casa donde está el Sol con sus planetas sino las posibilidades de infinitos planetas y… vida.

Mi resumen científico de la semana (24-30)

Astrofísica, Astronomía, Cambio climático y ambiente, Física, Genética, Medicina, Neurociencias, Psicología, Salud, Sociología Sin Comentarios

1. La imagen que no debió ser imagen

En un caso sorprendente, investigadores desarrollaron una nueva técnica de fotografía cuántica difícil de creer, pero así es. Por primera vez se logró una foto sin haberse detectado la luz que fue usada para iluminar el objeto, mientras que la luz que revela la imagen nunca tocó el objeto fotografiado. El objeto fue el contorno de un gato. El avance, mediante el uso de pares de fotones en entrelazamiento cuántico, dicen los investigadores que podría tener aplicación en condiciones de baja luz y en campos tales como las imágenes biológicas o médicas. El estudio apareció en Nature. La foto cuántica.

2. Las mujeres no existen

La discriminación es en todas las actividades. Un estudio publicado en la revista Surgery mostró que en las investigaciones pocas mujeres son tomadas en las muestras y se usan pocas células de ellas. Hasta el 80% de los estudios solo usan hombres. El análisis incluyó la revisión de 2.300 artículos científicos sobre temas quirúrgicos. El hallazgo sugiere que muchos resultados pueden estar, por tanto errados: las mujeres son más de la mitad de la población, ¿entonces por qué no aparecen en las investigaciones? Las mujeres también están relegadas en los estudios clínicos reveló otro trabajo de la FDA.

3. Era bueno, pero ya no tanto

Los recuerdos están ligados a emociones, positivas o negativas, y tanto ellos como estos se originan en distintos puntos del cerebro. Científicos reportaron en Nature que encontraron el sendero que comunica memorias y emociones y mediante optogenética (manipulación de las neuronas con luz) lograron cambiar las emociones asociadas a recuerdos en ratones. Así, algo que era agradable se tornaba chocante. Un avance hacia el desarrollo de drogas que ayuden en situaciones como el estrés postraumático.

4. Estrellas en la quinta porra

Muchos de seguro habrán visto en el cielo las Pléyades, lo que el común de la gente denomina los siete cabritos. Son un grupo de estrellas juntitas, en la constelación Tauro, de solo 100 millones de edad. Se distinguen 7 con claridad con el ojo humano, pero son más. Astrónomos en Science revivieron el debate sobre cuán lejos está el grupo. Mediante distintas técnicas e instrumentos fijaron la distancia en 444,2 años luz, lo que no concuerda con mediciones de otros grupos y sofisticados equipos como el Hipparcos y de nuevo causa alboroto. Cuando las mire, recuerde que están a más de 400 años luz.

5. Para que no se le olvide

Una semana muy cerebral: se sabe que el hipocampo es una área del cerebro crucial para ciertos tipos de memoria. Investigadores reportaron en Science, en un trabajo con personas, que un tipo de estimulación específica no invasiva mejora la memoria según mediciones en pruebas y alentaba el flujo de información entre el hipocampo y otras regiones del cerebro. El aumento en la conectividad era muy específico en las áreas seleccionadas en cada participante.

6. Un avance para no desestimar

Científicos desarrollaron un órgano que funcionó a la perfección cuando fue trasplantado en un ratón. Se trata de un timo, que produce las células T vitales para luchar contra las infecciones. Tomaron fibroblastos, células de un embrión de ratón y las convirtieron en unas células totalmente diferentes, de timo, crecieron dándole forma y al ser trasplantado produjeron las células T. Un avance hacia la regeneración de tejidos que sirven en humanos. El avance fue presentado en Nature Cell Biology.

7. Un virus en… bola

En poco tiempo, científicos secuenciaron 99 virus del ébola tomados de 78 pacientes en Sierra Leona, país donde se han infectado más de 900 personas y pudieron rastrear cómo ha estado variando desde que comenzó el brote en una mujer, cuyo genoma también fue secuenciado, que pudo recuperarse. El estudio permitirá ver si los futuros brotes en ese y otros países están conectados epidemiológica y genéticamente. La investigación fue publicada en Science.

8. La Tierra bota sus gases

En esa región no se tenía conocimiento del fenómeno. Investigadores detectaron más de 570 chorros de metano que salen del piso del océano, a unos 180 metros de profundidad, a lo largo de la costa este de Estados Unidos. Esos chorros han sido vinculados a lugares donde hay actividad tectónica, que no ocurre en ese costado del Atlántico. El estudio publicado en Nature Geoscience. La mayoría de estos sitios son muy profundos para que el metano llegue a la atmósfera, pero el que permanece en la columna de agua se puede oxidar para formar dióxido de carbono que aumenta la salinidad del océano y reduce los niveles de oxígeno.

9. Que brille el Sol

Las teorías sobre el brillo del Sol recibieron respaldo al detectarse neutrinos producidos por las reacciones nucleares dentro de la estrella, lo que se logró en el detecto situado bajo los Apeninos en Italia. Los procesos de fusión protón-protón generan el 99% de la potencia solar, pero no se había logrado detectar neutrinos formados en esa reacción. Un hallazgo para reforzar el conocimiento que se tiene del Sol. El avance fue presentado en Nature. Los neutrinos pasan por billones cada segundo sobre cada centímetro cuadrado de la Tierra pero poco difícilmente interactúan con la materia ordinaria.

10. Razones para tener ira

Las facciones del rostro que denotan ira son universales. Hasta un niño ciego las expresa aún sin haberlas visto. Científicos estudiaron porqué evolucionó ese rasgo en los humanos y parece que es distintivo de nuestra biología. El estudio publicado en Evolution and Human Behavior revela que esa cara de ira hace que la persona parezca más fuerte, algo que era y es necesario en determinadas situaciones. Se encontraron 7 componentes de un rostro iracundo con el mismo efecto: hacerse el fuerte.

Cúmulo estelar es expulsado de su galaxia

Astrofísica, Astronomía Sin Comentarios

Como el mejor lanzador de las Grandes Ligas, la galaxia M87 ha sacado su mejor repertorio: lanzó todo un cúmulo estelar hacia nosotros a más de 3 millones de kilómetros por hora.

Se trata de un cúmulo, marcado como HVGC-1, que ahora navega hacia la nada, condenado a estar entre las galaxias el resto de su vida.

“Se han encontrado estrellas expulsadas de sus galaxias, pero es la primera vez que encontramos un cúmulo estelar”, dijo Nelson Caldwell, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, autor principal del estudio que aparecerá en The Astrophysical Journal Letters.

Este es un cúmulo hiperveloz. Estas agrupaciones son reliquias del universo temprano. Usualmente contienen miles de estrellas agrupadas en forma de bola de unas pocas docenas de años luz de longitud. La Vía Láctea, por ejemplo, alberga unos 150, mientras la gigante elíptica M87 tiene miles.

El hallazgo de este cúmulo lanzado a toda velocidad se hizo por casualidad, luego de años de estudiar los alrededores de esa galaxia.

Al analizar los datos de los cúmulos se encontró algo anormal en HVGC-1: su elevada velocidad.

No se sabe cómo fue lanzado, pero se especula que un escenario sería la presencia de dos agujeros negros en M87. El cúmulo podría haberse acercado, muchas de las estrellas exteriores fueron despedazadas pero las del núcleo permanecieron intactas. Luego los agujeros actuaron como una lanzadera expulsando al cúmulo.

Se mueve tan rápido el cúmulo que posiblemente ya abandonó la galaxia y anda en el espacio intergaláctico.

M87 es una de las galaxias más masivas del unvierso, con un peso de más de 6 billones de soles.

En la imagen, dibujo del proceso, cortesía CfA

Más información:

http://arxiv.org/abs/1402.6319

Ciencia movida: Mis 10 noticias científicas de la semana (18-23)

Antropología, Astronomía, Física, Genética, Medicina, Salud Sin Comentarios

1. El intestino tiene clave frente al cáncer

Una población de microorganismos que obtienen su comida y otros beneficios de otros organismos que viven en el intestino se requiere para una buena respuesta a la terapia contra el cáncer, según un estudio hecho con ratones por científicos del Instituto Nacional del Cáncer en Estados Unidos. Se encontró que ratones libres de gérmenes o tratados con antibióticos para eliminar las bacterias intestinales se afectaban en su capacidad de responder a la inmunoterapia que disminuye el crecimiento del cáncer y prolonga la supervivencia. Además, se reducía la capacidad de responder a drogas de quimioterapia como oxaliplatino y cisplatino. Los hallazgos fueron presentados en Science y comienzan a preguntarse si será igual en humanos.

2. La explosión más potente jamás registrada

Si hubiera sucedido cerca, la Tierra se hubiera achicharrado y ya seríamos materia muerta. Sí. En abril se detectó una poderosa explosión de rayos gamma, las más fuertes del universo. Análisis presentados esta semana indican que nunca se había visto una así. Ocurrió a 3.700 millones de años luz, o sea se produjo en ese momento pero su luz solo llegó ahora. Fue producida por una estrella que colapsó, 20 a 30 veces más masiva que el Sol metida en un tamaño solo dos veces más grande que nuestra estrella. Aunque se han detectado centenares de explosiones gamma, nunca ‘tan cerca’, por lo que se pudo registrar toda su intensidad. Además ha sido la de mayor duración. Los análisis indican que habrá que reescribir las teorías sobre esta clase de eventos cósmicos.

3. Al fin se les vio la cara

Cada segundo miles de millones de neutrinos atraviesan cada centímetro cuadrado de la Tierra, pero son tan esquivos que rara vez interactúan con la materia. Pues bien, el detector de neutrinos conocido como IceCube, una estructura enterrada en la Antártida, detectó 28 neutrinos de origen astrofísico en aceleradores cósmicos. Esas partículas pueden tener información sobre los fenómenos más energéticos y lejanos del universo como supernovas, agujeros negros, púlsares, núcleos galácticos activos y otros. La mayoría se origina en el Sol o en la atmósfera terrestre, por lo que el IceCube fue concebido para detectar los que provienen de otras regiones del espacio. Los observados tenían una energía de más de un millón de veces aquellos detectados tras la supernova de 1987 en la Gran Nube de Magallanes.

4. Este virus se especializó en crear cáncer

Tras años de estudio, Maura Gillison tuvo resultados concluyentes: No queda duda que personas portadoras del virus del papiloma humano en sus bocas o garganta son 15 veces más proclives a desarrollar cánceres de cabeza o cuello y sobre eso volvió un artículo aparecido en Nature. No solo los provocan sino que esa incidencia viene al alza de manera silenciosa. El hallazgo pone de manifiesto de paso el riesgo que podría tener el sexo oral. Ahora investigan si también causa otros tipos de cáncer.

5. El viaje fue hace 24.000 años

El estudio del ADN de un esqueleto de un joven que se cree vivió hace 24.000 años sugiere que 30% de los americanos modernos provino de este banco genético de personas que habitaban Siberia de acuerdo con un estudio publicado en Nature. Los primeros habitantes del continente habrían estado en aquella época en Beringia e ingresaron a Alaska, lo que además sitúa 10.000 años antes el poblamiento de América, que usualmente se ha situado alrededor de hace 14.000 años.

6. Nos dejaron los virus

Se fueron pero nos los dejaron: virus antiquísimos de los Neandertales han sido hallados en el ADN de los humanos modernos reveló un estudio publicado en Current Biology. Los investigadores compararon información genética de fósiles de Neandertales y otro grupo arcaico, los denisovanos y hallaron evidencias de que virus que estos portaban se encuentran en el genoma humano, habiéndose originado hace más de 500.000 años. El vínculo podría conducir a estudiar posibles relaciones entre los virus del pasado y enfermedades como el cáncer y VIH.

7. Le quitaron el manto de la invisibilidad

De los dos grandes tipos de VIH, solo el 1 causa sida en personas infectadas que no reciben tratamiento. Un estudio publicado en el journal Inmunity reveló cómo el VIH-1 escapa a la detección al hacerse invisible al sistema inmunitario de las personas, mientras el VIH-2 genera una respuesta inmunitaria. El entendimiento de cómo funciona ese manto de la invisibilidad del VIH-1 podría derivar en el desarrollo de vacunas efectivas. El virus usa una de sus proteínas para activar su ‘invisibilidad’. Los investigadores mostraron además cómo modificar el virus para que sea reconocido y genera una respuesta efectiva del sistema inmunitario.

8. Con frío funciona mejor

Un estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences reveló que los ratones en ambientes fríos combaten mejor el cáncer que en ambientes más cálidos. En un laboratorio con condiciones entre 30-31 grados no fueron tan efectivos para combatir el cáncer, pero en temperaturas entre 20 y 26 grados mostraron menor formación del tumor y menos metástasis. ¿Qué quiere decir eso? Todavía poco, pero podría ser un nuevo filón para investigaciones en humanos.

9. Dos genes bien fértiles

Solo dos genes en el cromosoma Y permiten que los machos sean fértiles. En un estudio con ratones publicado en Science se encontró que ratones sin el cromosoma Y pero portando los genes Sry y Eif2s3y de ese cromosoma podían producir espermátidos (célula haploide masculina que resulta de la división de los espermatocidos secundarios) introducidos en los óvulos de la hembra mediante inyección, producían embriones que podían ser trasplantados en los oviductos de las hembras para producir descendientes vivos.

10. Los minirriñones

Los minirriñones anunciados esta semana se unieron al grupo de órganos funcionales progenitores cuando científicos españoles y norteamericanos describieron la diferenciación de células madre humanas en células tipo progenitoras renales. El artículo apareció en Nature Cell Biology. Antes otros grupos habían descrito organoides cerebrales y estructuras hepáticas utilizando células madre. De a poco se arma el cuerpo.

Detectan extraño planeta huérfano de madre

Astronomía 1 Comentario

Jovencito y anda solo: astrónomos descubrieron un planeta exótico con una masa seis veces la de Júpiter y tan solo 12 millones de años de edad, aunque esa no es su principal característica.

El planeta, a 80 años luz de nosotros, vive solo. Sí, no tiene estrella madre.

Identificado como PSO J318.5-22 fue detectado por telescopio Haleaka, Maui del Pan-STARSS 1.

Seguido luego por otros telescopios en Hawai se encontró que tiene propiedades similares a las de los planetas gaseosos gigantes hallados alrededor de estrellas jóvenes.

“No habíamos visto un planeta flotando libre en el espacio con las características de este”, dijo Michael Liu, del Institute for Astronomy en la Universidad de Hawai en Manoa. “Siempre me pregunté si un objeto solitario semejante existía y ahora sabemos que sí”.

Cerca de 1.000 planetas se han hallado en los últimos 15 años por métodos indirectos pero solo un puñado ha sido fotografiado directamente, todos alrededor de estrellas de menos de 200 millones de años. El PSO J318.5-22 es uno de los objetos libres detectados con menos masa. Su aspecto único es su masa, color y energía similares a los de los planetas fotografiados.

Los planetas fotografiados junto a su estrella son difíciles e estudiar por el brillo de esta, pero el nuevo planeta solitario será mucho más fácil. “Proporcionará una gran vista sobre el funcionamiento interno de planetas gaseosos gigantes como Júpiter poco después de haber nacido, dijo Niall Deacon del Max Planck Institute for Astronomy en Alemania, coautor del estudio.

PSO J318.5-22 fue descubierto durante la búsqueda de estrellas fallidas conocidas como enanas marrón, que por su temperatura baja son difíciles de hallar y presentan color rojizo.

Al analizar las imágenes del PS 1 se detectó un objeto raro, más rojo que la más roja de las enanas marrón.

El PS1 toma todas las noches el equivalente a 60.000 fotos de iPhone y su base de datos es de unos 4.000 terabites, más que la versión digital de todas las películas hechas hasta ahora, todos los libros publicados y los álbumes musicales editados.

Al seguirlo durante dos años se pudo establecer la distancia a la que está.

Los astrónomos lo clasificaron como un objeto del grupo Beta Pictoris, un grupo de estrellas jóvenes que se formó hace unos 12 millones de años.

El hallazgo supone un reto sobre la definición de planetas y estrellas. Por eso los astrónomos prefieren llamar estos como objetos libres de masa planetaria.

En la imagen, dibujo del planeta.

Toman foto de un planeta rosado

Astronomía Sin Comentarios

Es una cosa rara y pudo apreciarse en vivo y en directo por primera vez. Astrónomos lograron fotografiar el planeta de menos masa detectado hasta ahora alrededor de una estrella tipo Sol. Un planeta casi rosado.

Usaron para ello datos en infrarrojo del telescopio Subaru en Hawai. Fotografiaron el planeta alrededor de GJ 504, que es varias veces más masivo que Júpiter pero aproximadamente del mismo tamaño. Utilizaron técnicas para fotografía directa.

“Si pudiéramos viajar a ese planeta gigante, veríamos un mundo aún resplandeciente por el calor de su formación, parecido al de una cereza oscura, una especie de magenta suave”, indicó Michael McElwain, miembro del equipo que lo descubrió, del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la Nasa. “Nuestra cámara del infrarrojo cercano revelas que su color es más azul que otros planetas fotografiados, lo que puede indicar que su atmósfera tiene pocas nubes”.

El planeta GJ 504b orbita una estrella a casi 9 veces la distancia a la que Júpiter orbita nuestro Sol (esta es de 780 millones de kilómetros), lo cual es un reto a las ideas sobre la formación de planetas gigantes.

La teoría más aceptada dice planetas como Júpiter se forman por acreción a partir del disco de material alrededor de una estrella joven. Un núcleo producido por colisiones entre asteroides y cometas proveen una semilla y cuando este alcanza una masa suficiente, la fuerza gravitacional atrae gas del disco para formar el planeta.

El modelo funciona para planetas hasta la órbita de Neptuno, 30 veces la distancia Tierra-Sol, pero GJ 504b está a más allá.

El planeta es 4 veces más masivo que Júpiter y su temperatura es de unos 237 grados centígrados. La estrella en la que orbita es algo más caliente que el Sol, y es apenas distinguible en el cielo a ojo desnudo hacia Virgo. Está a 57 años luz de nosotros

El reporte aparecerá en The Astrophysical Journal.

En la foto, el planeta arriba en un extremo.

Mis 10 noticias científicas de la semana (7-13)

Astronomía, Ecología, Física, General, Genética, Neurociencias, Salud, Sexualidad, biología Sin Comentarios

1. Pintado de azul

A 63 años luz, de hecho es uno de los que pasa delante de su estrella, más cercanos a la Tierra, se encuentra un planeta, el primero cuyo color es detectado. Se trata de HD 189733b, que reside cerca a su estrella. El color fue observado mediante espectrografía por el telescopio espacial Hubble. A diferencia de la Tierra, el azul no se debe a la existencia de océanos sino a una atmósfera nublada, cargada con partículas de silicatos. En el planeta soplan vientos de más de 7.000 kilómetros por hora y la temperatura supera los 1.000 grados centígrados. El planeta es un Júpiter caliente orbitando a solo 5 millones de kilómetros de su estrella madre.

2. Unas magas para abrir cerrojos

Un estudio presentado en el journal Plos One muestra la inteligencia de las cacatúas, lo cual no es un descubrimiento nuevo. Sí es novedad la forma como logran superar este tipo de obstáculos: abren de manera consecutiva varios cerrojos (5) para obtener alimento, a pesar de que en cada paso no reciben recompensa alguna. El experimento se hizo en la Universidad de Viena con las cacatúas Goffin, originarias de una isla en Indonesia.

3. Qué cola tengo yo

El Sistema Solar en el que vivimos tiene una cola en forma de trébol de cuatro hojas, revelaron mediciones efectuadas por el satélite Ibex (Interstellar Boundary Explorer) de la Nasa. El hallazgo fue publicado en el Astrophysical Journal. Las partículas de la cola y de la heliosfera (la región del espacio influenciada por nuestra estrella no brillan por lo que no se pueden detectar con un instrumento convencional. Ibex mide las colisiones de partículas en las fronteras del Sistema Solar.

4. Calor por todos lados

Si planea tener bebé sería mejor que lo encargase en el verano, pues nacen más sanos de acuerdo con un estudio aparecido en Proceedings of the National Academy of Sciences. No solo tendrá mejor peso sino que no nacerá en invierno, cuando las condiciones son menos favorables. Eso al menos para las regiones con estaciones.

5. Así nacen los monstruos

A 11.000 años luz fue captado el nacimiento de una enorme estrella que al final tendrá más de 100 veces la masa del Sol. Con los radiotelescopios Alma de la ESO en Chile se detectó el enorme embrión de estrella en el interior de una nube oscura, la nube oscura de Spitzer. Devora con avidez el material de polvo y gas que cae desde la nube. El material colapsará para formar el monstruo. Solo 1 de cada 1.000 estrellas en la Vía Láctea alcanza tal masa según el astrofísico Nicolás Peretto, del equipo investigador.

6. Los secretos de un lago del pasado

El lago Vostok en la Antártida es el cuarto más grande en volumen y el séptimo en profundidad del planeta, a más de 3.700 metros de profundidad, quedó atrapado hace 3 millones de años. Fue destapado por científicos rusos que extrajeron núcleos de hielo y agua con el fin de analizar la vida que se encontraba. En un estudio en Plos One, revelaron que los análisis presentaron muchísimas especies conocidas pero 3.507 nuevas. La reacción no se hizo esperar y distintos investigadores creen que pudo haber contaminación con los equipos usados.

7. Cómo nos cambia el tiempo

La puesta en escena de nuevos relojes atómicos de entramado óptico con una precisión casi impensable, podría llevar a que se redefiniera el concepto de qué es un segundo se informó esta semana. En los relojes atómicos actuales se exponen los átomos de cesio a una radiación de ondas para hacerlos oscilar, en los nuevos eso se logra con una luz láser. Los actuales pueden perder solo un segundo cada 138 millones de años, los nuevos son 3 veces más exactos según artículo en Nature Communications.

8. Anticuerpos autistas

Dos estudios publicados en Translational Psychiatry indican que un cuarto de los casos de autismo pueden deberse a los anticuerpos ‘anticerebro’ que pasan de la madre al feto, lo que podría conducir a un test sanguíneo que diga con exactitud si el feto viene con esa condición, proclama de la que algunos dudan. Con ese defecto nace 1 de cada 88 niños y es una condición que se adquiere en el útero. Los anticuerpos se unen a proteínas en el cerebro en 1 de cada 4 madres reveló el estudio, provocando aquel desenlace.

9. Nadie sabe para quién trabaja

El virus de inmunodeficiencia adquirida (VIH) puede ser usado para curar dos enfermedades hereditarias de acuerdo con estudio publicado en Science y realizado por Instituto para Terapia de Genes Teletón San Rafael en Italia. Se trata de la leucodistrofia metacromática y el síndrome Wiskott-Aldrich. En pruebas de varios años con 6 pacientes se mostró el beneficio que el nuevo tratamiento ofrece. La primera enfermedad es neurodegenerativa y la segunda hace a los portadores más proclives a enfermar de cáncer e infecciones.

10. Contaminación es peor que una guerra

Cada año más de 2,5 millones de personas mueren por efectos de la contaminación reveló un estudio en Environmental Research Letters. Cerca de 470.000 fallecen debido al aumento de los niveles de ozono superficial y 2,1 millones por efectos del material particulado PM 2,5. La contaminación se convierte en así en uno de los principales factores de salubridad pública que inciden en la mortalidad.

Habría muchas Tierras aquí cerquitica

Astronomía, General, Geología, biología Sin Comentarios

A solo 13 años luz podría estar el planeta tipo Tierra más cercano a nosotros, revelaron astrónomos del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA) que usaron datos del telescopio espacial Kepler de la Nasa.

Los científicos encontraron 3 candidatos a planetas como el nuestro orbitando estrellas enanas rojas, que son mayoría en la galaxia.

“Pensábamos que tendríamos que buscar en distancias lejanas para encotnrar un planeta tipo Tierra. Ahora entendemos que otra Tierra está quizás en nuestro propio patio, esperando ser descubierta”, dijo Courney Dressing, líder del grupo.

Las enanas rojas son más pequeñas, frías y débiles que nuestro Sol. En promedio son solo 1/3 del tamaño del Sol y 1/1000 de brillantes. Ninguna es visible al ojo desnudo.

A pesar de su oscuridad, estas estrellas son buenos sitios para buscar otra Tierra. De 4 estrellas en nuestra galaxia, 3 son enanas rojas, siendo al menos 75.000 millones. Al ser más pequeña, ver un planeta en tránsitop por delante de alguna indicaría que es más pequeño también y como debería estar más cercano para estar en la zona habitable y recibir calor suficiente de la débil estrella, es más probable un tránsito desde nuestro punto de vista.

Del objetivo del telescopio Kepler de identificar estrellas con planetas en una pequeña región del espacio, alrededor de 150.000 estrellas, Dressing calculó tamaños y temperaturas y encontró que la mayoría son más pequeñas y frías de lo pensado.

Identificó 95 candidatos a planeta orbitando enanas rojas. Esto implica que al menos 60% de tales estrellas tienen planetas más pequeños que Neptuno, pero la mayoría no tienen el tamaño ni la temperatura para ser considerados Tierras. 3 candidatos sí lo parecen, lo que indica que 6% de todas las enanas rojas podrían tener una Tierra.

“Ahora conocemos la tasa de ocurrencia de planetas habitables alrededor de las estrellas más comunes en la galaxia”, dijo David Charbonneau (CfA), coautor del estudio.

“Esa tasa implia que será más fácil buscar vida más allá del Sistema Solar de lo que creíamos”.

Nuestro Sol está rodeado de un enjambre de enanas rojas. Cerca del 75% de las estrellas más cercanas con de esas enanas. Como 6% de ellas deberían tener planetas habitables, el mundo tipo Tierra más cercano probablemente esté a unos 13 años luz.

Tal mundo podría ser distinto al nuestro. Al orbitar tan cerca a la estrella podría estar unido tormentosamente, pero eso no prohíbe la existencia de vida pues una atmósfera gruesa y un océano profundo podría transportar el calor alrededor del planeta. Y como las enanas rojas emiten fuertes llamaradas de luz ultravioleta, una atmósfera podría proteger la vida en la superficie para que evolucionara.

Y como las enanas rojas viven más que estrellas como el Sol, surge la posibilidad de que el planeta tuviera vida más antigua que la nuestra y de pronto más evolucionada.

Los 3 candidatos a planetas en la zona habitable identificados en el estudio son KOI (Kepler Objetc of Interest) 1422.02 con un 90% el tamaño de la Tierra y una órbita de 20 días; KOI 2626.01 con 1,4 veces el tamaño terrestre y órbita de 38 días; y KOI 854.01, de 1,7 veces el tamaño de la Tierra en uina órbita de 56 días. Todos están situados a entre 300 y 600 años luz.

Los resultados del estudio serán publicados en The Astrophysical Journal.

En el dibujo de David Aguilar del CfA, un planeta con dos lunas orbitando alrededor de una enana roja.

Detectan cometas en otros sistemas planetarios

Astronomía, biología Sin Comentarios

No solo nuestro Sistema Solar tiene cometas, sino que estos viajeros del tiempo podrían existir en otros sistemas planetarios, de acuerdo con revelaciones del telescopio espacial europeo Herschel.

El instrumento descubrió extensos cinturones de cometas alrededor de dos sistemas planetarios que poseen planetas hasta del tamaño de Neptuno.

Los cometas, como en nuestro caso, podrían estar irrigando el agua, fuente de vida, en algunos de esos planetas.

En un estudio anterior del Herschel, científicos habían hallado que el cinturón de polvo alrededor de la estrella Fomalhaut debía ser mantenido por colisiones entre cometas.

El nuevo estudio sugiere que los sistemas GJ 581 y 61 Vir tienen grandes cantidades de restos cometarios. El telescopio detectó señales de polvo frío a -200° C en cantidades que significan que esos sistemas deben tener al menos 10 veces más cometas que el cinturón de Kuiper en nuestro Sistema Solar.

GJ 581, o Gliese 581, es una estrella enana tipo M, el tipo más común de estrellas en la galaxia. Se ha demostrado que posee al menos 4 planetas, incluido uno en la zona habitable, en el que podría existir agua líquida.

Y se han confirmado dos planetas alrededor de 61 Vir, una estrella tipo G, solo un poco menos masiva que nuestro Sol.

Los planetas en esos sistemas son súper Tierras, con de 2 a 18 veces la masa de la Tierra.

Para sorpresa, no hay evidencias de planetas tipo Júpiter ni Saturno.

Se cree que el juego gravitacional entre Júpiter y Saturno en nuestro Sistema es responsable de haber alterado el una vez muy poblado cinturón de Kuiper, enviando una gran cantidad de cometas hacia los planetas interiores en un evento cataclísmico que duró varios millones de años.

Los nuevos hallazgos muestran cinturones tipo Kuiper mucho más densos con planetas menos masivos, expresó Mark Wyatt, de la Universidad de Cambridge, líder del paper sobre Vir 61.

Los cometas, se cree hoy, fueron vitales para la Tierra al depositar enormes cantidades de agua en ella. ¿Será igual en esos lejanos mundos?

Gliese 581 se halla a unos 20,5 años luz de nosotros; Vir 61 está a unos 27,8 años luz; y Fomalhaut a unos 25 años luz.

En el gráfico de la ESA se observa cómo serían esos cinturones densamente poblados con cometas.

Elaboran el mapa más completo del universo

Astronomía Sin Comentarios

El espectro de cerca de 1.350.000 galaxias –535.000 de ellas no medidas antes e imágenes de 200.000 más constituyen el más extenso mapa del universo presentado hasta hoy, ofrecido por el Sloan Digital Sky Survey en su tercera entrega.

El nuevo mapa señala la ubicación y la distancia de esas galaxias y cubre 70.000 millones cúbicos de años luz.

El mapa incluye los datos de los dos primeros de seis años de mediciones de este proyecto. “Queremos mapear el más grande volumen del universo y usarlo para entender cómo la expansión se está acelerando”, dijo Daniel Eisenstein, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, director del SDSS-III.

“Nuestra meta es crear un catálogo que será usado mucho después de que lo tengamos”, según Michael Blanton de New York University, líder del equipo que preparó los datos entregados.

Los datos, primeros del Baryon Oscillation Spectroscopic Survey (Boss), entregó el espectro de 535.995 nuevas galaxias observadas, 102.100 cuásares y 116.474 estrellas, más nueva información de objetos catalogados en los sondeos I y II.

Este es solo la tercera entrega de datos. “Cuando Boss esté completo, habremos sondeado más del cielo, una distancia más del doble de profundidad, para un volumen más de cinco veces mayor que los sondeos previos”.

Por espectroscopia se obtiene valiosa información de los objetos astronómicos, incluyendo su movimiento, su composición y algunas veces la densidad del gas y otro material que yace entre ellos y los observadores en la Tierra.

El espectro BOSS está disponible libre para consulta.

El espectro entregado incluye galaxias situadas hasta a 7.000 millones de años luz, cuando el universo estaba en la mitad de su existencia, y cuásares de 10.000 a 11.500 millones de años, menos de un tercio de la edad del universo.

Foto cortesía CfA

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