Feliz 2013

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A todos los amigos de este blog, que lo leen, comentan y aportan, y a todos, que 2013 sea un año muy bueno.

Espero poder seguir aportando noticias científicas de interés que ojalá les gusten.

¡Muchas felicidades!

(Foto cortesía ESO)

Las aves también se emocionan con la música

Neurociencias, biología Sin Comentarios

Las diferencias entre otros animales y los humanos se reducen cada día al descubrirse o presentarse evidencias de que actividades o emociones que creíamos exclusivas de nuestra especie, no lo son.

Un pájaro que escucha la canción de una ave canora puede experimentar algunas de las mismas emociones de una persona que escucha música, sugiere un estudio publicado en Frontiers of Evolutionary Neuroscience, basado en el gorrión de garganta blanca (Zonotrichia albicollis).

“Hallamos que el mismo sistema neuronal de recompensas se activa en las aves hembras en estado de crianza que escuchan un macho y en en personas que escuchan música que les gusta”, dijo Sarah Earp, quien condujo el estudio en Emory University.

Para los machos que escuchan la canción de otro macho, la historia es distinta: tienen una respuesta en la amígdala similar a la que presentan las personas cuando escuchan una música desagradable y discordante.

El estudio, del cual es coautora la neurocientífica Donna Maney, es el primero, según un comunicado, que compara las respuestas neurales de una audiencia en el prolongado debate de si es música lo que cantan las aves.

“Desde Darwin, los científicos se han preguntad si el canto de las aves y la música tienen fines similares o tienen los mismos precursores evolutivos”, dijo Earp. “Pero la mayoría de intentos por comparar los dos se han enfocado en las calidades del sonido, como la melodía y el ritmo”.

Cuando Earp propuso usar el laboratorio de Maney para investigar sobre el debate música-aves, esta pensó que era una gran idea. “Las canciones de las aves son una señal”, dijo Maney. “Y la definición de una señal es que genera una respuesta en el receptor. Los estudios previos no habían visto la pregunta desde este ángulo y es uno muy importante”.

El estudio usó el Egr-1, un gran canal bioquímico activado en las células que responden a un estímulo, como mapa para cuantificar las respuestas neurales en el sistema de gratificación mesolímbico en machos y hembras de aquellos gorriones cuando escuchaban el canto de un macho.

Algunas de las aves en la audiencia habían sido tratadas con hormonas para ponerlas en estado reproductivo, mientras el grupo de control tenía niveles bajos de estradiol y testosterona.

Durante la temporada de no reproducción, ambos sexos usan las canciones para establecer y mantener dominio en las relaciones. En la reproductiva, un macho cantándole a una hembra casi con seguridad que la corteja, mientras un macho que le canta a otro lo está retando.

En las hembras en aquel estado, todas las regiones del canal mesolímbico respondían al canto del macho, lo que no se observó en aquellas que no lo estaban.

Y los machos tratados con testosterona que escuchaban a otro mostraban una respuesta en la amígdala, que se puede correlacionar con la respuesta típica en la amígdala en humanos que escuchan el tipo de música de películas de terror.

“La respuesta neural de las aves canoras parece depender del contexto social, lo que puede ser el caso de los humanos también”, indicó Earp. “El canto de las aves y la música generan respuestas no solo en las regiones del cerebro asociadas directamente con la gratificación, sino también en las regiones interconectadas que se cree que regulan las emociones. Eso sugiere que ambas pueden activar mecanismos evolutivos antiguos necesarios para la reproducción y la supervivencia”.

Una limitación del estudio, reconoce Earp, es que varias regiones que responden a la música en los humanos son corticales y no tienen una contraparte clara en las aves.

Curiosity encontró oro en Marte

Astronomía, Geología Sin Comentarios

Aunque no ha encontrado señales de compuestos orgánicos y tampoco rastros de actividad biológica alguna, la Nasa confirmó ayer tarde en rueda de prensa que el robot Curiosity encontró un gran yacimiento de oro en Marte.

El explorador, el más sofisticado robot construido por el hombre para la exploración planetaria, se encuentra en el cráter Gale en suelo marciano, en donde con su brazo robótico ha excavado en el suelo en busca de elementos de interés para la ciencia.

En el segundo análisis hecho por su pequeño laboratorio, el robot descubrió un mineral que no se esperaba existiese en el llamado planeta rojo.

A raíz del hallazgo, realizado a comienzos de mes, los científicos de la agencia espacial norteamericana procedieron a examinar una y otra vez los datos transmitidos por Curiosity, para evitar cualquier posible error.

Cuando hubo verificación total, la agencia decidió convocar a rueda de prensa, la que se cumplió anoche en las instalaciones del Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California, centro que maneja la misión.

Medios periodísticas y científicos comenzaron a especular, creyendo que la inesperada citación se debía al hallazgo de alguna huella biológica.

Ayer al atardecer (9 p.m. hora colombiana), los directores científicos de la misión del Mars Science Laboratory Project informaron que el robot había encontrado una gran veta de oro, lo que se deduce luego de estimar el alto porcentaje del metal en una roca de 10 por 7 centímetros que pulverizó el brazo robótico con ayuda del rayo láser que porta.

La Nasa dijo que no cree que se llegue a explotar el mineral en ningún momento en el futuro, no solo por los costos, sino porque se trata de una inocentada.

¡Pásela por inocente!

Foto cortesía Nasa

Falta de vitamina D provoca somnolencia

Salud, biología 1 Comentario

¿Somnoliento en pleno día? Quizás la siguiente podría ser la causa: un estudio sugiere que existe una elevada correlación entre el amodorramiento diurno y la vitamina D.

En pacientes con niveles normales de esa vitamina, los niveles altos y progresivos de somnolencia diurna están correlacionados inversamente con niveles progresivamente más bajos de vitamina D.

Entre pacientes con deficiencia de esa vitamina, la relación somnolencia-vitamina solo se observó en personas negras. Sorpresivamente la relación era directa con altos niveles de vitamina D asociados con mayor somnolencia.

“La relación parece ser más compleja de lo que pensábamos”, dijo David McCarty, autor principal de la investigación.

El estudio, que apareció en el Journal of Clinical Sleep Medicine, involucró series consecutivas de 81 pacientes con problemas del sueño. Todos fueron diagnosticados con desorden del sueño, que en la mayoría d ellos casos era la apnea obstructiva del sueño. El nivel de vitamina D fue medido mediante muestras de sangre y la somnolencia se determinó mediante la escala de Epworth.

Para los científicos es lógico que la raza afecte la relación dado que una mayor pigmentación de la piel es un factor conocido de riesgo por deficiencia de vitamina D.

El estudio no buscaba establecer una causalidad, pero estudios previos de los autores sugieren que niveles no óptimos de vitamina D puede provocar o contribuir a la somnolencia diurna, bien directamente o por medio de un dolor crónico.

El ozono disminuye productividad laboral

Ecología, Salud, biología Sin Comentarios

Si la contaminación atmosférica no preocupa a las empresas, quizás comiencen a hacerlo al saber que aún niveles bajos de ozono afectan la productividad de los trabajadores.

Científicos del Department of Health Policy and Management en Mailman School of Public Health en Columbia midieron el impacto de la contaminación en los agricultores usando las variaciones diarias de los niveles de ozono. Los resultados indican que aún niveles bajo los actuales estándares de calidad del aire en la mayor parte del mundo, tienen un impacto negativo significativo sobre la productividad.

Sus hallazgos sugieren que la protección ambiental es importante para promover el crecimiento económico e invertir en el capital humano en contraste con la idea de un impuesto como productores.

Los resultados fueron publicados en el American Economic Review.

La polución por ozono es un tema de discusión con mucho debate sobre los niveles óptimos. Mientras los políticos dicen que regular el smog del ozono produce beneficios en la salud como menos hospitalizaciones y muertes, Matthew Neidell, principal investigador de este estudio, analizó si incluso niveles bajos podrían afectar el desempeño laboral.

Hasta ahora no se había evaluado este aspecto.

Los investigadores encontraron que un cambio de 10 partes por billón en la exposición promedio al ozono derivaba en un 5,5% de cambio en la productividad de un trabajador agrícola. “Estos estimados son valiosos dado que la agencia ambiental de Estados Unidos se dirige a reducir los estándares federales del ozono”, dijo Neidell.

El presidente Barack Obama dijo en septiembre que no apoyaría un endurecimiento de la normatividad sobre el ozono porque podría ser una carga para los negocios, algo que sorprendió a ambientalistas y expertos en salud.

Postal de Navidad

Astronomía Sin Comentarios

¡Feliz Navidad!

Hace 5.000 a 10.000 años, a 1.500 años luz de nosotros, hacia la constelación de el Cisne ocurrió la muerte de una gran estrella en una explosión de supernova.

El remanente, lo que dejó la explosión, se observa en esta fotografía de NOAO (National Optical Astronomy Observatory).

Fue observada por primera vez por William Herschel en 1784. Es tan grande que algunas partes han sido catalogadas como objetos separados.

La fotografía cubre un área de cielo unas 45 veces el tamaño del que cubre la Luna llena. Una fotografía de 600 millones de pixeles.

Con esta imagen deseamos a nuestros lectores y amigos unas felices fiestas y una Nochebuena bien especial.

Cortesía T.A. Rector-Richard Cool-NOAO

Hallan araña que con basura hace copias de sí misma

biología 2 Comentarios

No deja de sorprender la naturaleza cada día que pasa. En la selva peruana existe una araña que hace con hojas y palitos una copia de sí misma, mientras ella cuelga más arriba.

El sorprendente hallazgo fue presentado en The Week por el biólogo y educador de ciencias Phil Torres. Fue en la selva amazónica donde detectó este arácnido de ocho patas, de menos de un centímetro de longitud, que hacía su propia réplica construida incluso con pedazos de insectos muertos.

Para sorpresa, la falsa araña era más grande que la original, pero lo que llama más la atención es la complejidad de la elaboración.

Tras consultar con expertos, la más probable explicación es que la araña está tratando de alejar posibles depredadores. “Las arañas disponen los restos sobre tiras especializadas de la telaraña llamadas estabilimentos, lo que hace de manera simétrica de modo que luce exactamente como si hubiera una araña sobre la red.

Parece que se trata de una nueva especie del género Cyclosa, conocido por construir falsos objetivos en las telarañas. “Los estudios han hallado que algunas especies de Cyclosa tienen una tasa mayor de supervivencia contra potenciales depredadores como las avispas de papel, que atacan la réplica y no la araña real”, dijo Torres.

Parece que esta es la primera vez que una persona ha visto una figura que contiene patas y torso.

De la acción de la araña se podría preguntar si tiene conciencia de sí misma. No es fácil la respuesta, como tampoco será corto el camino hacia el reconocimiento como nueva especie para esta pequeña tramposa de la remota selva peruana.

Torres viajará de nuevo en enero al sitio donde observó la araña para recoger algunas que puedan ser comparadas para ver si en verdad se trata de una nueva especie.

Foto cortesía P. Torres

Leche materna varía según sexo del hijo

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Uno de los actos que mueve ternura es cuando una madre le da seno a su hijo. A nadie se le ocurriría pensar que esa leche no es la misma para todos.

Científicos de Michigan State University hallaron que la composición de la leche materna cambia dependiendo del género del bebé y de si las condiciones son buenas o difíciles.

Los investigadores encontraron en un estudio con 72 padres en zona rural de Kenya que el varón recibía leche más rica, con 2,8% de grasa en comparación con 0,6 para la hembra. Las mujeres pobres, sin embargo, favorecían las hijas con leche más cremosa, 2,6% versus 2,3%.

Los hallazgos fueron publicados en el American Journal of Physical Anthropology. El estudio refleja investigaciones previas que demostraban que la composición de la leche variaban con el género en las focas grises y el venado, y con el género y la situación de la madre en los rhesus macacos.

El nuevo estudio concuerda con el hallazgo de que las madres bien nutridas en Massachusetts producían leche con más energía para los bebés machos.

Todas estas investigaciones apoyan una teoría lanzada hace 40 años en el campo de la biología evolutiva. La hipótesis Trivers-Willard que afirma que la selección natural favorece la inversión parental en las hijas cuando los tiempos son difíciles y en hijos cuando no son complicados.

El desequilibrio debería ser mayor en sociedades polígamas, en las que los hombres pueden tener descendencia con varias mujeres, como en los pueblos kenianos. En esas sociedades, un hijo puede ser cuando crezca un macho popular con varias esposas e hijos o puede terminar sin nada. Los padres sin dificultades pueden invertir en hijos que les podrían dar muchos nietos. Al contrario, a aquellos en dificultades económicas no les paga porque los descendientes nacerían en lo más bajo de la escala socioeconómica.

Para esas familias, las hijas son una mejor apuesta porque si sobreviven a la adultez, probablemente producirán jóvenes.

Aparte de la grasa y la proteína, otros ingredientes pueden varias en la leche humana, según Katie Hinde, profesora de Harvard. Ella ha encontrado altos niveles de cortisola, una hormona que regula el metabolismo, en los macacos.

Su trabajo muestra que las diferencias en la leche pueden cambiar la conducta del bebé y afectar su crecimiento y desarrollo.

En el cerebro está la respuesta a la hipertensión

General, Salud, biología Sin Comentarios

Que hipertensión y cerebro estén ligados no es caso nuevo y es más que lógico. Pero que en el cerebro esté la fuente de la hipertensión, sí que es novedad.

Un estudio publicado en el Journal of Clinical Investigation rastrea la hipertensión hasta una nueva fuente celular en el cerebro y muestra que los tratamientos dirigidos a esa área pueden reversar la enfermedad.

En lo que los pares que revisaron el estudio denominan ‘un nuevo paradigma’, para enfrentar la creciente epidemia mundial de hipertensión, esta mirada a las raíces podría ser una esperanza para los 1.000 millones de personas que padecen el complicado mal.

La hipertensión se presenta cuando la fuerza de la sangre contra los vasos sanguíneos crece lo suficiente como para crear problemas como un ataque cardíaco, derrame o afectar corazón y riñones. El corazón bombea más duro y a menudo la hormona angiotensina Iihace que se active la hipertensión activando las células nerviosas que contraen los vasos sanguíneos.

“Sabíamos que el sistema nervioso central orquesta este proceso y ahora hallamos el conductor”, dijo Robin Davisson, profesor de Fisiología Molecular en Cornell.

El laboratorio de Davisson rastreó las señales neuroquímicas hasta el retículo endoplasmático, esa fábrica de proteínas y centro de control del manejo del estrés en cada célula. Si algo no funciona en la célula, el retículum activa procesos para adaptarse al estrés. El estrés prolongado en el retículo deriva en en enfermedades y varios agentes estresantes a los que el retículo responde han sido conectados con la hipertensión.

El laboratorio encontró que altos niveles de angiotensina II agregan estrés al retículo, que responde activando una cascada de señales neuronales y hormonales que desencadenan la hipertensión.

No todas las células en el retículo conducen la orquesta. Aquellos que desencadenan la señal en cascada se encuentran cerca al fondo de una estructura cerebral con forma de puerta, el órgano subfornical. A diferencia de la mayor parte del cerebro, estese halla fuera de una barrera protectora que impide que la mayoría de partículas entren al cerebro. Este órgano puede interactuar con partículas como la angiotensina II que es muy grande para pasar la barrera y también se puede comunicar con la cámaras internas del cerebro.

Esta es una buena noticia para desarrollar terapias al situarse el órgano fuera de aquella barrera, por lo cual puede ser alcanzado mediante tratamientos comunes como pastillas o inyecciones.

El laboratorio demostró que los tratamientos que inhiben el estrés en el retículo en el órgano subfornical pueden detener la hipertensión debida a la angiotensina y llevar la presión a niveles normales.

Con un gen crean células marcapasos

Genética, Salud, biología Sin Comentarios

Aunque no sabe uno de ellas con frecuencia en el corazón existen unas superspecializadas células-marcapasos y ahora científicos del Cedars-Sinai Heart Institute pudieron reprogramar células normales del corazón convirtiéndolas en esos marcapasos con solo inyectarles un gen, el Tbx18.

Se trata, dijeron expertos, de uno de los mayores pasos en la última década hacia una terapia biológica que corrija los latidos erráticos del corazón.

El avance será publicado en enero en Nature Biotechnology y está disponible en el sitio web del journal.

“Aunque varios hemos creado marcapasos biológicos primitivos, este estudio es el primero que demuestra que un solo gen puede dirigir la conversión de las células del músculo del corazón en células marcapasos genuinas. Las células generaron impulsos eléctricos espontáneamente y no se distinguían de las células nativas”, dijo Hee Cheol Cho, PhD..

Las células marcapasos generan actividad eléctrica que se disemina a otras células del corazón en un patrón ordenado para crear contracciones rítimas del músculo. Si estas células funcionan mal, en el mejor de los casos el corazón bombea erráticamente; pacientes lo suficientemente sanos pueden someterse a cirugía para implantarles un marcapasos electrónico como la única opción para sobrevivir.

Un latido se origina en el nodo sinoatrial de la cámara derecha superior del corazón, donde las células marcapasos están acumuladas. De los 10.000 millones de células del corazón, menos de 10.000 son células marcapasos. Una vez reprogramadas por el gen Tbx18, las creadas células marcapasos mantuvieron las mismas características de las originales incluso después de que los efectos del gen habían desaparecido.

Pero los científicos del Cedars-Sinai, empleando un virus modificado para portar un solo gen (Tbx18) que juega un papel clave en el desarrollo embriónico de la célula marcapasos, reprogramaron directamente las células del músculo del corazón (cardiomiocitos) en células especializadas marcapasos. Las nuevas células tomaron los rasgos distintivos y la función de las células marcapasos naturales, tanto en laboratorio como en animal modelo, el cerdo de guinnea o conejillo de Indias (un roedor originario de Los Andes).

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