Confirman existencia de agua en Mercurio

Astronomía, Geología Sin Comentarios

Aunque podría creer uno que anda achicharrado y sudando la gota amarga, solo en parte es verdad. Mercurio, el planeta más pequeño del Sistema Solar y el más cercano al Sol, tiene agua en la región que permanece en la oscuridad.

El hallazgo proviene de información transmitida por la nave Messenger, que orbita ese planeta desde marzo de 2011.

Así, los científicos están viendo con claridad por primera vez en detalles sin precedentes cómo los planetas del Sistema Solar interior adquirieron agua.

Mercurio se encuentra a solo 57 millones de kilómetros del Sol en promedio, frente a 150 millones de la Tierra.

Messenger detectó abundante agua en forma de hielo y otros minerales volátiles congelados en los cráteres polares en sombra perenne.

“Los datos indican que el agua está diseminada por un área del tamaño de Washington DC y tiene un grosor de más de 3 kilómetros”, dijo David Lawrence, científico de la misión en el Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory y autor principal de tres papers que describen los hallazgos en la edición de Science Express ayer.

Los instrumentos de la nave completaron la primera medida del exceso de hidrógeno en el polo norte de Mercurio e hicieron las primeras mediciones de la reflectividad de los depósitos polares en longitudes de onda cercanas al infrarrojo, permitiendo los primeros modelos detallados de las temperaturas de la superficie y cerca de esta en esas regiones.

Pese a su cercanía a la estrella, la inclinación del eje de rotación de Mercurio de menos de 1 grado permite la existencia de pedazos de los polos que nunca ven la luz solar.

Hace varias décadas se había sugerido la existencia de hielo y otros volátiles atrapados en los polos, una idea que recibió apoyo en 1991 luego de que el radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico detectó brillantes parches en los polos, algunos correspondientes a las localidades de cráteres por grandes impactos vistos por la sonda Mariner 10 en los años 70. Pero como esta nave detalló menos del 50 por ciento del planeta, se carecía de un diagrama completo de los polos para comparar con las imágenes de radar de Arecibo.

Las imágenes de Messenger tomadas en 2011 y a comienzos de 2012 confirmaron los rasgos brillantes en los polos dentro de las regiones de sombra permanente. Un hallazgo consistente con la hipótesis del agua en forma de hielo.

La temperatura en el planeta varía de 350°C en pleno día a -170°C en la noche.

En la foto, las zonas brillantes en el polo norte, que coinciden con las de Arecibo. Cortesía Nasa.

Agresividad verbal se mide por los dedos

Neurociencias, biología Sin Comentarios

La agresividad podría estar escondida en la vida de la persona antes de nacer. De acuerdo con un estudio que determinó que la exposición prenatal a la testosterona tiene que ver con la agresión verbal tanto en hombres como en mujeres.

El estudio publicado en el Journal of Communications vincula esos dos elementos y según los autores es el primer estudio que examina la proporción de los dedos de la mano como determinante de una característica de la comunicación.

Los investigadores de las Universidades de Nueva York, Tennessee y Michigan State predijeron un factor neuroendocrino, la testosterona prenatal, podría conducir a una mayor agresión verbal. Para comprobarlo, Allison Shaw, Michael Kotowski, Franklin Boster y Timothy Levine usaron la medición 2D:4D, la relación del tamaño del segundo dígito (dedo índice) y del cuarto (dedo anular) para medir la exposición a la hormona. El método involucra medir cada dedo de donde se une a la palma de la mano a la punta.

La relación es una medida de la exposición prenatal a andrógenos como la testosterona.

A los participantes además se les fotocopió cada mano con la palma y dedos extendidos. Llenaron luego una escala de agresión verbal, así como un inventario de personalidad y una escala argumentativa.

Los hallazgos sugieren que hombres y mujeres con relaciones 2D:4D menores se reportaban como más agresivos, una característica necesaria en ciertas situaciones pero nociva en muchos otros en la vida y las relaciones personales.

El hallazgo podría ser útil para tratar a las personas más proclives a agredir verbalmente.

El celular como adicción

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A ciertas adicciones nocivas como comprador compulsivamente y darle mal uso a la tarjeta de crédito, súmeles otras: las adicciones al uso de teléfonos celulares y el envío continuo de mensajes.

Eso revela un estudio de Baylor University en el Journal of Behavioral Addictions.

“Los celulares son parte de nuestra cultura del consumo”, dijo James Roberts, profesor de Mercadeo. “No son solo una herramienta de consumo, sino que son usados como símbolo de estatus. Y están erosionando nuestras relaciones personales”.

Stephen Pirog III, profesor asociado en Seton Hall University, encontró que el materialismo y la impulsividad manejan la adicción al celular. Este es usado como parte de un ritual de consumo exhibicionista y también actúa como un calmante para las tendencias impulsivas del usuario, según Roberts.

La impulsividad, dijo, juega un papel importante en las adicciones a sustancias y del comportamiento.

El materialismo es un valor de consumo que impacta muchas de las decisiones que tomamos como consumidores. Adicionalmente, el uso de celulares y su abuso son tan comunes hoy que es importante entender mejor qué maneja esas adicciones tecnológicas.

Estudios previos han mostrado que los adultos jóvenes envían en promedio 109 mensajes de texto al día o 3.200 al mes. Y reciben 113 mensajes, chequean sus celulares 60 veces en un día promedio y los estudiantes de universidad pasan unas 7 horas diarias interactuando con las tecnologías de la información y la comunicación.

“Con una mirada somera, uno podría tender a reducir el aberrante uso del celular como una conducta ociosa de los jóvenes, pero un creciente cuerpo de literatura la considera como una adicción similar a otras adicciones del comportamiento”, explicó Roberts.

Detectan cometas en otros sistemas planetarios

Astronomía, biología Sin Comentarios

No solo nuestro Sistema Solar tiene cometas, sino que estos viajeros del tiempo podrían existir en otros sistemas planetarios, de acuerdo con revelaciones del telescopio espacial europeo Herschel.

El instrumento descubrió extensos cinturones de cometas alrededor de dos sistemas planetarios que poseen planetas hasta del tamaño de Neptuno.

Los cometas, como en nuestro caso, podrían estar irrigando el agua, fuente de vida, en algunos de esos planetas.

En un estudio anterior del Herschel, científicos habían hallado que el cinturón de polvo alrededor de la estrella Fomalhaut debía ser mantenido por colisiones entre cometas.

El nuevo estudio sugiere que los sistemas GJ 581 y 61 Vir tienen grandes cantidades de restos cometarios. El telescopio detectó señales de polvo frío a -200° C en cantidades que significan que esos sistemas deben tener al menos 10 veces más cometas que el cinturón de Kuiper en nuestro Sistema Solar.

GJ 581, o Gliese 581, es una estrella enana tipo M, el tipo más común de estrellas en la galaxia. Se ha demostrado que posee al menos 4 planetas, incluido uno en la zona habitable, en el que podría existir agua líquida.

Y se han confirmado dos planetas alrededor de 61 Vir, una estrella tipo G, solo un poco menos masiva que nuestro Sol.

Los planetas en esos sistemas son súper Tierras, con de 2 a 18 veces la masa de la Tierra.

Para sorpresa, no hay evidencias de planetas tipo Júpiter ni Saturno.

Se cree que el juego gravitacional entre Júpiter y Saturno en nuestro Sistema es responsable de haber alterado el una vez muy poblado cinturón de Kuiper, enviando una gran cantidad de cometas hacia los planetas interiores en un evento cataclísmico que duró varios millones de años.

Los nuevos hallazgos muestran cinturones tipo Kuiper mucho más densos con planetas menos masivos, expresó Mark Wyatt, de la Universidad de Cambridge, líder del paper sobre Vir 61.

Los cometas, se cree hoy, fueron vitales para la Tierra al depositar enormes cantidades de agua en ella. ¿Será igual en esos lejanos mundos?

Gliese 581 se halla a unos 20,5 años luz de nosotros; Vir 61 está a unos 27,8 años luz; y Fomalhaut a unos 25 años luz.

En el gráfico de la ESA se observa cómo serían esos cinturones densamente poblados con cometas.

Logran que ciegos lean

Neurociencias, biología Sin Comentarios

Por primera vez investigadores proyectaron patrones braille directamente en la retina de paciente ciego permitiéndole leer con precisión palabras de 4 letras de manera rápida con un dispositivo ocular neutroprostético.

El dispositivo, Argus II, ha sido implantado en más de 50 pacientes, muchos de ellos cuales ahora pueden ver color, movimiento y objetos. Todos utilizan una pequeña cámara montada en un par de lentes, un procesador portátil para convertir la señal de la cámara en un estímulo eléctrico, y un microchip con electrodos implantado directamente en la retina.

El estudio fue hecho por investigadores en Second Sight, la compañía que desarrolló el dispositivo y fue publicado en Frontiers in Neuroprosthetics.

“En esta prueba clínica con un solo paciente ciego, omitimos la cámara, que es el suministro usual para el implante y estimulamos así directamente la retina. En vez de sentir el braille en la punta de sus dedos, el paciente pudo ver los patrones que proyectamos y luego leer las letras en menos de un segundo con una precisión del 89%”, expresó Thomas Lauritzen, principal autor del artículo.

Con un concepto similar a los exitosos implantes cocleares, el implante visual utiliza una red de 60 electrodos -adheridos a la retina- para estimular los patrones directamente sobre las células nerviosas. Para el estudio, los científicos usaron un computador para estimular seis de esos puntos en la red para proyectar las letras braille. Luego se hicieron pruebas con letras solas así como palabras de 2 a 4 letras. Al paciente se le mostró cada letra durante medio segundo y tuvo una precisión del 80% en las palabras cortas.

“No hubo corriente diferentes a la estimulación de electrodos y el paciente reconoció las letras braille con facilidad. Esto demuestra que tiene buena resolución espacial dado que pudo distinguir entre señales en sobre electrodos individuales diferentes”, dijo Lauritzen.

Argus II, inicialmente para quienes padecen le enfermedad genética retinitis pigmentaria, ha mostrado que restaura una capacidad limitada de lectura de grandes letras convencionales y palabras cortas cuando se usan en la cámara. Si bien leer puede mejorar con futuras mejoras de Argus II, este estudio muestra que el dispositivo podría ser adaptado para brindar un método alternativo más rápido de leer textos con la adición de un software de reconocimiento de letras.

Foto cortesía Second Sight

La tristeza puede afectar el bolsillo

Psicología Sin Comentarios

La impaciencia que acompaña usualmente a la tristeza puede hacerle pasar malos momentos a su billetera. Sí: la tristeza cuesta.

Una investigación de los sicólogos Jennifer Lerner del Harvard Kennedy School of Government and colegas Yi Le y Elke U. Weber de Columbia University explora cómo se puede producir una gran afectación monetaria.

El estudio fue publicado en Psychological Science.

Los autores encontraron que los sujetos a los que se les asignó al azar ver un video que inducía tristeza exhibían impaciencia y miopía, que se manifiestan en decisiones financieras que generan grandes dividendos en el corto plazo, pero menos ganancias en un plazo mayor.

Así, las personas tristes ganaban mucho menos dinero que aquellos en una condición neutra. Presentaron una condición en la que los tomadores de decisiones quieren una gratificación inmediata e ignoran mayores ganancias relacionadas con esperar más.

“En los experimentos, los participantes tristes promedio avaluaban futuras recompensas un 13 a 34% menos que los neutros. Las diferencias se veían incluso cuando había dinero real en juego”, dijeron los autores.

Estos resultados sugieren que una persona triste no es buena consejera cuando se trata de decisiones financieras, agregaron.

“Por el contrario, en comparación con una emoción neutra, la tristeza –y no cualquier emoción negativa- torna la gente más miope y por tanto ignoran mayores ganancias en el futuro en pro de una gratificación al instante”.

Lo hallado tendría implicaciones en políticas públicas en áreas como la planeación y las regulaciones de las tarjetas de crédito.

Makemake un planeta enano sin atmósfera

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Planetas como los entienden los astrónomos tenemos 8, pero hay otra categoría bien llamativa: planetas enanos.

Más allá de Plutón hay varios que reciben atención, que viven en el cinturón de Kuiper. Uno es Makemake, en el que se acaba de hacer un descubrimiento: no tiene atmósfera.

Makemake es 2/3 el tamaño de Plutón y orbita más lejos que este pero menos lejos que Eris, el más masivo de los llamados planetas menores: se mueve a una distancia entre 38 y 53 unidades astrónomicas. Una unidad es la distancia Tierra-Sol, cerca de 150 millones de kilómetros.

Astrónomos esperaban que tuviera una atmósfera similar a la de Plutón, pero no, no tiene una atmósfera importante.

Loas astrónomos encabezados por José Luis Ortiz del Instituto de Astrofísica de Andalucía en España, usaron tres telescopios del Observatorio Austral Europeo en los Andes chilenos para observar al planeta cuando pasó frente a una lejana estrella.

Dada la distancia a la Tierra es difícil conocer muchos detalles de este planeta enano. Al pasar delante de la estrella se pudo precisar que carece de atmósfera. Makemake no tiene satélites

“Plutón, Eris y Makemake están entre los ejemplso más notables de cuerpos helados que viven lejos del Sol”, dijo Ortiz.

Este cuerpo, nombrado inicialmente como 2005 FY9 fue descubierto unos pocos días tras la pascua de 2005, recibiendo el sobrenombre de conejo de pascua (Easterbunny), pero en 2008 recibió su nombre oficial: Makemake, creador de la humanidad y dios de la fertilidad para los habitantes de la isla de Pascua.

Otros datos de Makemake son: su densidad es de 1,7 +- 0,3 gramos por centímetro cúbico, de lo que se deduce tiene forma oblonga, con ejes de 1.430 +- 9 kilómetros por 1.502 +- 45 kilómetros.

Dibujo de cómo debe verse el Sol desde Makemake, cortesía ESO.

Los jóvenes alegres ganan más dinero como adultos

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Los jóvenes más felices, aquellos que llamamos entradores, son los que ganan más dinero cuando adultos de acuerdo con una investigación reciente.

Jan-Emmanuel De Neve, de UCL, y el profesor Andrew Oswald de la University of Warwick analizaron datos de 15.000 adolescentes y adultos jóvenes en Estados Unidos, encontrando que aquellos que reportaban un afecto positivo más grande -que es una medida técnica de la felicidad- o una mayor satisfacción por la vida, recibían más dinero de adultos.

La mayor riqueza de estas personas se debe en parte a que es más probable que la gente feliz se gradúe, halle un trabajo y sea promovida antes que los otros menos alegres.

Y a mayor felicidad, mayor el impacto financiero: el estudio mostró, por ejemplo, que un punto de incremento en la satisfacción con la vida (en una escala de 5) a la edad de 22 se asocia con ganancias casi 2.000 dólares más altas a los 29 años. Es la máxima influencia sobre los ingresos.

En el estudio se encontraron diferencias entre hermanos, que aunque creciendo en la misma familia, los más contentos tendían también a ganar más. Los resultados son más sólidos considerando otros factores como educacion, salud, variación genética, autoestima y coeficiente intelectual.

Los investigadores estudiaron también cómo la felicidad puede influenciar los ingresos. Los tests revelaron efectos directos e indirectos que trae la influencia de la felicidad: desde la obtención de un título hasta un trabajo, mayores niveles de optimismo y extroversión, así como menos neurotismo.

Para De Neve “quizás lo más importante, para el público general -y padres en particular- estos hallazgos revelan que el bienestar emocional de los niños y los adolescentes es llave para el éxito futuro, una razón más para asegurar la creación de ambientes hogareños sanos”.

Estrella se come un gran planeta

Astronomía Sin Comentarios

Un planeta algo mayor que Júpiter en el que el año solo duara un día de los neustros, está siendo devorado por su estrella, reveló una observacion del telescopio espacial Hubble.

Se trata de WASP-12b, un planeta detectado en 2008 que orbita muy cerca a su sol, lo que ha producido una nube de gas muy caliente de casi 3 veces el radio de Júpiter, nube que alimenta la estrella.

Parte del gas está yendo hacia el medio itnerestelar, creando una capa alrededor de la estrella.

Esa capa es delgada y a duras penas advertida en luz visible, pero las nuevas observaciones se realizaron con el filtro cercano al ultravioleta. Los astrónomos descubrieron que un elemento es la nube es magnesio, que es muy eficiente al absorber la luz cercana al ultravioleta. Estas longitudes de onda son muy sensibles a la presencia de gas tenue, dentro del cual la estrella aparece completamente invisible.

Una estructura de estas no ahbía sido observada antes, dijo Carole Haswell, de The Open University, quien condujo el estudio que será publicado en The Astrophysical Journal.

Dibujo cortesía Nasa

Cuando se recibe un cumplido el desempeño mejora

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No es nada extraño que una persona tenga mejor desempeño cuando alguien le diga un cumplido. Bueno, ahora japoneses descubrieron porqué.

Todo se debe al striatum. Sí, así como suena.

El grupo de investigadores había descubierto previamente que esa misma área del cerebro se activa cuando una persona recibe un cumplido o un regalo.

Tal parece que cuando el striatum se activa parece animar a la persona para desempeñarse mejor durante ejercicios.

El estudio de Norihiro Sadato del National Institute for Physiological Sciences, Sho Sugawara de Graduate University for Advanced Studies, Satoshi Tanaka del Nagoya Institute of Technology Satoshi Tanaka, con Katsumi Watanabe del Research Center for Advanced Science and Technology Associate fue publicado en Plos One.

En él, a 48 adultos reclutados para el estudio se les pidió aprender y realizar un patrón específico con el dedo, empujando unas llaves en un llavero en una secuencia particular tan rápido como fuera posible en 30 segundos. Una vez habían aprendido el ejercicio, fueron separados en tres grupos. Uno incluía un evaluador que felicitaba a los participantes individualmente, otro incluía miembros que observaban mientras a otro lo felicitaban y un tercero incluía individuos que definían su desempeño en un gráfico.

Al siguiente día, cuando se les pidió realizar el ejercicio, el grupo de los que recibió el cumplido directamente se desempeñó mejor que los otros. Esto indica que un cumplido tras una acción estimula al individuo a desempeñarse mejor después.

Para Sadato “para el cerebro, recibir un cumplido es tanto una recompensa social como ser recompensado con dinero. Probamos científicamente que una persona se desempeña mejor cuando recibe una recompensa social”.

Esta estrategia puede ser muy útil en las aulas de clase como en procesos de rehabilitación, dijo.

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