10 hechos científicos de la semana

Astrofísica, Astronomía, Ecología, Genética, Medicina, Neurociencias, Química, Salud, biología Sin Comentarios

Radiación de fondo y polarización. Cortesía Planck

1. Un universo en pañales

El programa Planck reveló 4 años de análisis del satélite que lleva su nombre, el cual estudia los orígenes del universo. Los datos muestran un universo cuando solo tenía 380.000 años (hoy tiene cerca de 13.700 millones de años). La medición permitió refinar la composición de nuestro universo. 4,9% está compuesto de la materia ordinaria, de la cual estamos hechos nosotros, 25,9% es materia oscura cuya naturaleza es aún desconocida, y 69,2% es energía oscura, mucho más desconocida que la anterior. La ‘fotografía’ lograda muestra las desviaciones de la media en la temperatura de la radiación de fondo de microondas.

2. Era un mundo plástico

Entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas métricas de plástico caen a los océanos cada año reveló un estudio en Science. Es material proveniente de personas viviendo dentro de un radio de 50 kilómetros de la costa en 192 países que tienen mar. En 2010 cayeron a los océanos 275 millones de toneladas métricas. Una tragedia ambiental de incalculables proporciones.

3. Lento parto estelar

Astrónomos de la Universidad de Massachusetts revelaron en Nature el hallazgo de un sistema estelar múltiple en sus fases iniciales, creyéndose que en unos 40.000 años estarán formadas 3 estrellas. Es la primera vez que se encuentra un sistema así que ayuda a explicar la formación estelar múltiple, tal como es el sistema de Alfa Centauri, la estrella más cercana a nosotros.

4. Pumas vs humanos

La presión de los humanos sobre distintas especies quedó comprobada una vez más en un artículo aparecido en Proceedings of the Royal Society B: cuando los pumas viven en una zona de confluencia de personas, cazan más y comen menos. Para evitar contacto se mantienen en movimiento, no volviendo al sitio donde dejaron la presa que cazaron, algo que incide en otras relaciones del entorno ecológico.

5. Perros detallistas

Los perros distinguen muy bien cuando una persona está sonriente y cuando está iracunda o triste, de acuerdo con un estudio en Current Biology que podría ser la primera evidencia sólida de que otros animales aparte de los humanos pueden discriminar las expresiones emocionales de otra especie. Los perros entienden que cada una de esas expresiones tiene significados diferentes.

6. Nido de materia

La zona central de nuestra Vía Láctea hasta los 26.000 años luz más o menos contiene grandes cantidades de materia oscura, según mediciones reveladas en Nature Physics. Dentro de esa distancia se encuentra nuestro Sistema Solar. Es una evidencia clara del contenido de esa misteriosa materia en la galaxia, que ayuda a su cohesión.

7. Fumando olvido

Un estudio amplio reveló que fumar durante mucho tiempo adelgaza la corteza cerebral, la capa externa del cerebro con un papel fundamental en funciones cognitivas tales como la memoria, el lenguaje y la percepción. El estudio publicado en Molecular Psychiatry mostró además que cuando se deja de fumar se recupera la normalidad.

8. Nace una molécula

Científicos lograron, mediante el uso del láser del Laboratorio del Acelerador del Departamento de Energía de Estados Unidos, ver cuando un átomo se une débilmente a otro para comenzar a formar una molécula, algo que no se creía posible. Publicado en Science Express el hallazgo tendrá impacto en entender cómo ocurren las reacciones y en el diseño de aquellas que generen energía, creen nuevos productos o fertilicen cultivos de manera más eficiente.

9. Un planeta condenado

Artículos independientes en Astronomy and Astrophysics revelaron la existencia de un planeta, Kepler-423b, que es del tamaño de Júpiter pero con 6 veces su masa, siendo uno de los más densos hallados. Tiene un año de unos 53 días nuestros, durante el cual experimenta estaciones extremas. La estrella en la que vive se ha expandido y tiene unos 4 radios solares. Terminará engulléndose al pobre planeta que, obvio, no puede contener vida.

10. Genes de mucho peso

Dos artículos publicados en Nature revelaron la existencia de cerca de 100 marcas genéticas relacionadas con la obesidad y la distribución de grasa en el cuerpo, lo que muestra la complejidad de los rasgos que dominan esas condiciones y ayudará a entender las enfermedades relacionadas con el peso y a mejorar las terapias de reducción.

Los perros entienden nuestras expresiones

Neurociencias, biología Sin Comentarios

Foto Jaime Pérez

¡Claro que lo saben! Los perros saben la diferencia entre la cara de felicidad o rabia de un humano según un estudio publicado en Current Biology.

El estudio es una evidencia sólida de que un animal distinto a los humanos puede discriminar las expresiones emocionales de otra especie, según los investigadores.

Sería la primera vez que se demuestra.

“Pensamos que los perros en el estudio pudieron resolver la tarea solo si aplicaron su conocimiento de las expresiones emocionales de los humanos en las fotos no familiares a ellos que se les presentaron”, dijo Corsin Müller, de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena (Austria).

Del tema se han hecho otros estudios pero sin pruebas convincentes. En este entrenaron perros para discriminar entre imágenes de la misma persona con una cara de felicidad y otra de rabia. En cada caso se les mostró la parte superior o inferior del rostro. Luego de un entrenamiento con 15 pares de fotografía, se examinó la capacidad de discriminación de los perros en cuatro clases de pruebas.

Los canes pudieron seleccionar la cara de ira o la de felicidad más a menudo de lo que se esperaría si fuese asunto del azar. Los hallazgos sugieren que no solamente pueden aprender a distinguir expresiones faciales sino que son capaces de transferir lo que aprendieron en el entrenamiento a nuevas pistas.

Los perros entienden que cada expresión tiene un significado diferente y no solo con personas que conocen bien sino con extraños, según Ludwig Huber, autor senior.

No es fácil saber cuáles son los significados para los perros “pero parece probable que asocian la cara sonriente con un sentimiento positivo y la iracunda con un significado negativo”, dijo Huber.

Los perros, de hecho, aprendían con mayor lentitud a asociar un rostro de ria con una recompensa, sugiriendo que tenían una idea basada en su experiencia previa de que es mejor estar alejado de alguien con rabia.

10 noticias científicas de la semana

Astrofísica, Astronomía, Evolución, Genética, Medicina, Neurociencias, Paleontología, Salud, Sociología, biología Sin Comentarios

1. No es infidelidad… es una opción

Un artículo publicado en Biology letters indica que las personas caen naturalmente dentro de dos grupos: aquellos que desean una relación duradera y los que buscan encuentros casuales, sugiriendo que tanto la monogamia como la poligamia son naturales en los humanos. Tanto las mujeres como los hombres caen en los dos, aunque estos tienden más hacia los encuentros pasajeros.

2. Tres padres verdaderos

El Reino Unido se convirtió en el primer país en aprobar la donación de mitocondria que mediante la fertilización in vitro permitirá que nazcan niños sanos que de no haberse realizado el procedimiento podrían padecer enfermedades serias. En la técnica, la mitocondria anómala de la madre es remplazada por la de una donante. Así, los niños serán fruto de 3 padres. Falta solo la aprobación de la Cámara de los Lores.

3. Sé cuándo morirás

En un sorprendente hallazgo científicos encontraron que los patrones de la metilación están relacionados con la edad y que los estados de metilación que parecen más viejos pueden predecir cuándo vivirá la persona. La exactitud es alta y mayor que factores como el cigarrillo, la diabetes y la enfermedad cardíaca, según el estudio publicado en Genome Biology. La metilación son los cambios químicos en el ADN.

4. Espíritu antiinflamatorio

Las emociones positivas están asociadas con marcadores de buena salud reveló un estudio publicado en Emotion. En él se demostró que las emociones positivas, especialmente cuando nos sentimos tocados por la naturaleza, el arte y la espiritualidad reducen los niveles de las citoquinas disparadoras de la inflamación, esas proteínas que le dicen al sistema inmunitario que debe trabajar duro.

5. Tú nunca cambias

Científicos encontraron un microorganismo que no ha evolucionado en 2.000 millones de años, casi la mitad de la edad de la Tierra. Una situación que concuerda con lo expresado por Charles Darwin, pues para cambiar se requiere que el ambiente lo exija y a este no se lo ha exigido. El microorganismo fue hallado al occidente de Australia. El estudio fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

6. Música que habla

Ser músico paga con creces. Un entrenamiento musical en un instrumento antes de los 14 años y con duración de al menos una década, protegería al cerebro contra problemas asociados con el reconocimiento del habla en la edad adulta, reveló un estudio publicado en el Journal of Neuroscience en el que participaron 20 voluntarios.

7. Palomas poco despalomadas

Inteligentes las palomas. Un estudio publicado en Cognition revela que las palomas pueden categorizar objetos naturales y creados por el hombre y no solo unos pocos. En experimentos categorizaron 128 fotografías en 16 categorías, haciéndolo simultáneamente. Esto sugiere una similitud en la forma en la que las palomas aprenden el equivalente a las palabras y el modo en que lo hacen los niños.

8. Nacimiento tardío

Las primeras estrellas en el universo no se formaron unos 450 millones de años tras el Big Bang y la inflación subsiguiente sino 550 millones de años después, 100 millones más de lo estimado hasta ahora. Fue cuando la ‘edad oscura’ terminó con las estrellas que pudieron iniciar su formación y empezar a brillar y su luz comenzara a interactuar con el gas y más y más átomos regresaron a sus sus partículas básicas electrones y protones, una fase conocida como la reionización. El nuevo mapa fue posible gracias al satélite Planck de la ESA, que divulgó los datos.

9. Monos viajeros

Un estudio publicado en Science entregó luces sobre el origen de los monos suramericanos, que ha sido un misterio. Con base en 3 especies peruanas primitivas extinguidas se encontró una relación sólida con parientes africanos, sugiriendo que provinieron de allí al quedar aislados por el movimiento de placas tectónicas hace 65 millones de años. Los registros fósiles más antiguos en Sudamérica se tenían de hace 26 millones de años, mientras los nuevos son de hace 36 millones. Rompecabezas que cuadra.

10. El canario canta sus genes

Científicos del Max Planck Institute for Ornithology y el Max Planck Institute for Molecular Genetics descifraron el genoma del canario, esa ave esparcida hoy por el mundo, originaria de las islas Azores, Canarias y Madeira, que canta canciones estereotipadas en las condiciones de apareamiento y más versátiles en otras épocas. El trabajo ayudará a la investigación neurológica, de la cual esta ave ha sido objeto frecuente. El estudio apareció en Genome Biology.

La música protege el cerebro

Neurociencias, biología Sin Comentarios

Foto El Colombiano

La música abre los oídos y parece ser para siempre.

Un estudio del Rotman Research Institute encontró que personas de edad que habían recibido entrenamiento musical en su juventud eran 20% más rápidos en identificar los sonidos del habla más rápido que quienes no habían recibido ese entrenamiento, un beneficio que ya había sido observado en jóvenes que reciben instrucción musical.

Los hallazgos fueron publicados en el Journal of Neuroscience.

Entre las funciones cognitivas que disminuyen con la edad es la capacidad de comprender el habla, una dificultad que puede persistir aún en la ausencia de alguna pérdida auditiva.

Algunos estudios han confirmado que el sistema auditivo central del cerebro que soporta la capacidad para secuenciar e identificar los rasgos acústicos del habla se debilita con los años.

Tomar lecciones de un instrumento musical antes de los 14 años de edad y continuar con entrenamiento intenso por una década al menos, parece alentar las áreas cerebrales responsables del reconocimiento del habla. El estudio Rotman encontró evidencia sólida de que ese beneficio cerebral se mantiene aún en la edad adulta.

Las actividades musicales son una forma de de entrenamiento cognitivo cerebral y estamos viendo evidencia robusta de la plasticidad del cerebro debido al entrenamiento musical, no solo en cerebros jóvenes sino en los adultos también”, dijo Gavin Bidelman, quien condujo el estudio.

La investigación mostró cómo los adultos mayores clasificaban o identificaban el discurso del habla usando imágenes de EEG. La respuesta del cerebro era de 2 a 3 veces mejor en los músicos viejos comparados con los no. Es decir, los cerebros de los músicos de más edad entregan una descripción más exacta y detallada de la señal del habla, posiblemente porque son más sensibles y mejores para entender el habla”.

Qué buena semana tuvo la ciencia (25-31)

Antropología, Astrofísica, Astronomía, Física, General, Genética, Neurociencias, biología Sin Comentarios

Cortesía Nature

1. Primer cráneo fuera de África

Que el hombre emigró de África al Medio Oriente hace 100.000 años, luego de surgir como tal hace 200.000. O que pobló primero Eurasia hace 70.000 años. Un pedazo de cráneo hallado en una caverna en Israel parece ayudar a la solución: perteneció a alguien que vivió hace 55.000 años, era un humano africano que sugiere que la migración ocurrió hace 70.000 años, se asentaron en el Levante y de ahí poblaron Europa. El estudio apareció en Nature.

2. Anillos perdidos

La estrella anillada: astrónomos descubrieron un sistema de anillos en un objeto que gira en la joven estrella J1407 que es mucho más grande y pesado que el sistema de Saturno, según artículo avalado por el Astrophysical Journal. Parece que en él se han formado lunas. Son unos 30 anillos, cada uno de decenas de millones de kilómetros de diámetro: 120 millones de kilómetros, el doble de los de Saturno. El posible planeta sería gigante, pero no se ha visto aún.

3. Tengo sed

Científicos del HHMI encontraron, en trabajo con ratones, la zona del cerebro que regula la sed. Al activar ciertos genes en el órgano subfornical se genera sed aún si el animal está bien hidratado. Otros apagan ese deseo pese a requerir agua. Es un sistema que se mantiene en perfecto balance y que está relacionado también con la ingestión de sal, que activa la necesidad de beber. El estudio apareció en Nature.

4. Los pollitos dicen 1, 2, 3…

Los pollitos asocian valores numéricos bajos con el espacio a la izquierda y altos valores a la derecha, lo que sugiere que utilizan la misma línea mental de números que nosotros, o sea la representación espacial de estos de izquierda a derecha, según un estudio publicado en Science. Y al parecer no se trata de algo adquirido culturalmente sino de un rasgo que evolucionó hace millones de años.

5. Sorprendente hallazgo planetario

Con datos del observatorio espacial Kepler, astrónomos reportaron el hallazgo de la estrella más vieja con planetas: a 11.200 años luz, en la primera edad del universo. Se trata de la estrella Kepller-444, que alberga 5 planetas menores que la Tierra, con tamaños entre los de Mercurio y Venus. Sugiere esto que la formación de planetas se ha dado desde muy temprano y no es algo exclusivo de la última fase del universo. Recuérdese que el Sistema Solar tiene unos 4.600 millones de años. Y tiene implicaciones sobre la posibilidad de que se haya desarrollado vida mucho antes. El artículo apareció en el Astrophysical Journal.

6. Las serpientes más antiguas

Serpenteaban mucho antes de lo que se creía. Científicos reportaron en Nature Communications el hallazgo de fósiles de serpientes en Inglaterra, Portugal y Estados Unidos que datan de hace 143 a 167 millones de años, más de 70 millones de años antes de lo que se tenía registrado. Lo hallado aporta luces sobre la evolución de estos animales, sobre su cráneo y el momento en que perdieron sus patas.

7. Shssst… cerebro de bebé durmiendo

No hay descanso para los bebés mientras duermen. Un estudio revelado en Nature Communications, realizado en bebés de 9 a 16 meses, sugiere que su cerebro se mantiene activo al dormir. Comprobaron los investigadores que cuando toman una siesta, recuerdan mejor los nombres y solo tras dormir logran transferir los nombres aprendidos a los objetos nuevos similares.

8. Que se caiga el cabello

¿Se le cae el cabello? ¿Se quedó calvo? ¿Le molesta eso? Un nuevo paso hacia una posible solución dieron científicos del Sanford-Burnham Medical Research Institute al usar células madre inducidas pluripotentes para generar nuevo cabello. El artículo fue publicado en Plos One. El método provee una fuente inagotable de células del paciente para el trasplante y no está limitado por los folículos pilosos existentes.

9. Menopausia plástica

Preocupante: Mujeres en cuyos cuerpos se encuentran altos niveles de químicos hallados en plásticos, productos de cuidado personal, artículos para el hogar y el medio ambiente, experimentan la menopausia 2 a 4 años antes que las mujeres con menos cantidad de esos ingredientes, reveló un estudio en Plos One. Esos químicos están ligados a un declive en la función de los ovarios, que a su vez tiene relación con el desarrollo de enfermedad cardíaca, osteoporosis y otras condiciones.

10. Cómo revertir un huevo duro

Científicos averiguaron cómo hacer posible algo que pareciera que no lo es: cómo revertir un huevo hervido, duro, a su estado original. Y aunque no lo crea, no es un desafío a las leyes de la ciencia. Cuando se hierve un huevo, las proteínas en él se desdoblan y redoblan de una manera más intrincada. En el estudio ,os investigadores hallaron una forma de poner aparte esas proteínas en la clara del huevo y permitirles volver a su forma original. El estudio apareció en ChemBioChem y tiene aplicación para reducir costos de ciertas drogas para el cáncer y la producción de alimentos.

Hallan el mecanismo cerebral que regula la sed

Neurociencias, biología Sin Comentarios

Foto Manuel SaldarriagaTengo sed. Científicos del Howard Hughes Medical Institute identificaron un circuito cerebral en ratones que regula la sed. Cuando un conjunto de células en él es activado, los ratones comienzan a beber agua, aún si están bien hidratados. otro conjunto de células surpime esa necesidad.

El primero está localizado en la región llamada órgano subfornical. Esta podría tener un circuito con dos elementos que probablemente interactúen entre sí para mantener el balance, según Charles Zuker, investigador de Columbia University quien encabezó el estudio.

Al actuar así el circuito asegura que el animal tome la cantidad correcta del fluido para mantener la presión sanguínea, el balance de electrolitos y el volumen celular.

El trabajo fue publicado en Nature.

El laboratorio de Zuker tiene su interés primario en la biología del gusto, habiendo identificado 5 receptores para los 5 sabores básicos, del dulce al salado, el ácido, el amargo y el unami y revelado que el sistema nervioso dedica múltiples caminos para sentir la respuesta a la sal, circuitos que aseguran que la sal es una atracción en bajas concentraciones.

Así es como el sistema del gusto regula la ingesta de sal, que es muy importante para la homeostasis del cuerpo. Este es solo un lado de la balanza: el consumo de sal tiene que ser equilibrado con la ingestión de agua.

Los científicos sabían que existía un mecanismo diferente responsable de controlar la toma de agua. “No hay cambio en la concentración del agua. Agua es agua”, explicó Yuki Oka, miembro del grupo. “Pero cuando usted está sediento, el agua es muy atractiva”. Por eso Zuker y Oka quisieron determinar cuál mecanismo cerebral regulaba la motivación para beber.

Mis 10 noticias científicas de la semana (18-24)

Astrofísica, Cáncerología, Física, Genética, Medicina, Neurociencias, Psicología, Química, Salud Sin Comentarios

Cortesía U. Rochester

1. Un material contra el agua

Nada me tocará… ni el agua. Científicos de la Universidad de Rochester revelaron en el journal of Applied Physics el desarrollo de una técnica basada en un láser que crea una intrincada red de estructuras en escalas micro y nano que confieren a los metales una propiedad especial: el agua no los toca, rebota o se desliza, un material hidrofóbico con múltiples aplicaciones. Las estructuras hacen parte del material, por lo que no se desgastan.

2. Andamos en un agujero de gusano

Siéntense que viajamos, sin saberlo hasta ahora, en un cómodo medio de transporte. Sí, nuestra galaxia, la Vía Láctea, sería un enorme agujero de gusano estable y navegable, según la hipótesis puesta en un artículo en Annals of Physics y explicada por investigadores del centro de estudios avanzados Sissa. La hipótesis surge tras combinar el mapa de materia oscura en la Vía Láctea con el más reciente modelo del Big Bang. Los agujeros, teóricos hasta ahora, serían túneles en el espacio-tiempo.

3. Café protector

El consumo de al menos 4 pocillos de café al día brindaría cierta protección contra el melanoma, el más agresivo cáncer de piel según un estudio en el Journal of the National Cancer Institute. Quienes en el estudio ingerían al menos esa cantidad tenían un riesgo 20% menor. El efecto protector aumenta a medida que aumenta el consumo de la bebida. Con el café descafeinado no se obtenían beneficios. Los investigadores advirtieron que son resultados preliminares y se concentran en un solo tipo de población.

4. Anticonceptivos y cáncer

Tomar un anticonceptivo hormonal por al menos 5 años ha sido asociado con un mayor riesgo de desarrollar una rara forma de tumor cerebral, glioma, dice un estudio publicado en el British Journal of Clinical Pharmacology. Esos anticonceptivos orales contienen hormonas sexuales femeninas y son de uso extendido. El estudio se enfocó en mujeres entre los 15 y 49 años de edad. No obstante, la tasa de incidencia es muy baja y el uso de estos anticonceptivos ofrecen más ventajas.

5. Modificado de verdad

Científicos de Harvard y Yale reescribieron el lenguaje genético de una bacteria E. coli en una nueva técnica para hacer más seguros los organismos modificados genéticamente, que tradicionalmente han sido elaborados mediante el traspaso de un gen de un organismo a otro. Con la técnica no solo son más seguros sino que resisten el ataque de bacterias según el artículo aparecido en Nature. Los investigadores incorporaron un aminoácido sintético en varios puntos del genoma.

6. El ejercicio no garantiza nada

La cantidad de tiempo que pasa sentada una persona durante el día está asociada a un mayor riesgo de enfermedad cardíaca, diabetes, cáncer y muerte, independiente de si hace ejercicio de manera regular. Eso sí, a mayor cantidad de ejercicio el riesgo disminuye, según el estudio en Annals of Internal Medicine pero no se determinó ‘cuánta cantidad’ es suficiente para evitar el riesgo.

7. Niños asistidos pero más sanos

Gracias al mejoramiento de técnicas de reproducción asistida, los niños nacidos así en las últimas dos décadas son más saludables, no nacen prematuramente, tienen buen peso y no fallecen en el primer año según un estudio publicado en Human Reproduction. El estudio analizó la situación de 92.000 niños en países nórdicos.

8. Ahora sí me acuerdo

Los recuerdos débiles pueden ser convertidos en fuertes cuando están asociados con una experiencia sugiere una investigación publicada en Nature. Se demostró que los recuerdos de imágenes neutrales se fortalecían cuando los voluntarios eran expuestos a imágenes mientras recibían un schock eléctrico pequeño. Así, un recuerdo insustancial puede ser fortalecido a través de un evento futuro.

9. El atlas de las proteínas

El primer análisis sobre el atlas de las proteínas humanas fue presentado en Science, revelándose que se han clasificado y analizado cerca de 20.000 genes codificantes de proteínas. 15% de esos genes tienen una expresión enriquecida en uno o varios tejidos. Se sugiere además que unas 3.000 proteína son secretadas desde las células y unas 5.000 están localizadas en los sistemas de membranas de las células. Como dato interesante adicional se encontró que cerca del 30% de las proteínas a las que se dirigen medicamentos se encuentran en varios tejidos, lo que incidiría en los efectos colaterales de muchos medicamentos.

10. Otra ventana al autismo

Ratones mutados que exhiben varias de las características al espectro del desorden asociado al autismo humano, incluidas las deficiencias sociales, mostraban mayor interacción con otros cuando se les daba una dosis de la hormona oxitocina, según un estudio publicado en Science Translational Medicine. El mismo efecto se logró cuando se aumentó en el ratón su producción de la oxitocina. Una nueva posibilidad para tratar ese problema en las personas.

Aspirina e ibuprofeno, ¿el dúo dinámico?

Genética, Medicina, Neurociencias, Salud, biología Sin Comentarios

Bronceado: camino al cáncer de piel. Cortesía

Que esto cura, que lo otro no. Puede que sí, puede que no, pero no es para todos. El beneficio de una droga es limitado a ciertas personas, no solo por razones genéticas.

Casi al tiempo, aparecen dos nuevos estudios sobre posibles beneficios de dos de los medicamentos más populares: ibuprofeno y aspirina.

La aspirina y la metformina parecen alargar la vida en ratones y gusanos. Eso han mostrado algunos estudios. Y a la lista se suma ahora ibuprofeno, que ya era conocido por reducir las inflamaciones y disminuir el riesgo de Alzheimer y Parkinson. Esto según un estudio aparecido en Plos Genetics, que mostró que moscas de las frutas y gusanos vivían 17% y 10% más con esta droga.

Mientras, un estudio en el Journal of Investigative Dermatology sugiere que la aspirina y otras medicinas antinflamatorias no esteroides reducen la probabilidad de que una persona desarrolle ciertos tipos de cáncer de piel, como el carcinoma celular escamoso. La aspirina ayudaba más a incrementar esa probabilidad hasta el 18%.

¿Qué significan estos resultados? En el primer caso, posiblemente tras funcionar en aquellos animales podría servir en humanos también, pero habría que investigarlo. Y estudiar dosis y casos en los que el ibuprofeno aumentaría la expectativa de vida, que sería muy relativo.

E igual con la aspirina: hay que determinar en quiénes y cómo funcionaría, pero inicialmente se antoja buena alternativa para quines ya han sufrido cáncer de piel.

Las 10 noticias científicas de la semana (15-21)

Astrofísica, Astronomía, Medicina, Neurociencias, Psicología, Salud, biología Sin Comentarios

1. Se los advertimos

En la última primavera una serie de devastadores tornados causaron estragos en Estados Unidos matando 35 personas. Más de 24 horas antes, unos pájaros pequeños, las reinitas alidoradas (Vermivora chrysoptera), volaron lejos, 1.500 kilómetros en 5 días, para alejarse de la tormenta que venía. Sí: sabían que venía y se fueron. El descubrimiento, realizado por accidente, fue publicado en Current Biology. Se fueron casi al tiempo mientras los meteorólogos anunciaban que las tormentas venían. ¿Tienen sensores? Investigadores creen que podrían escuchar el infrasonido que emiten los tornados. La foto es de Henry Streby y Gunnar Kramer.

2. Más viejos y más sanos

Por todo el planeta la gente está viviendo más que hace solo dos décadas mientras las tasas de muerte por enfermedades cardiovasculares e infecciosas se reduce, reveló un estudio en The Lancet. La expectativa global de vida para ambos sexos se incrementó de 65,3 años en 1990 a 71,5 en 2013, con mayores ganancias de las mujeres: 6,6 años frente a 5,8 para los hombres. Esto sugiere que a 2030 la expectativa de vida será 85,3 años para ellas y 78,1 para ellos. La enfermedad isquémica del corazón es la principal causa de muerte, seguida de los derrames.

3. Abrázame despacio y fuerte

Un estudio publicado en Psychological Science sugiere que los abrazos sirven para proteger del estrés y las infecciones. Los investigadores de Carnegie Mellon University demostraron así que el apoyo social fortalece las personas expuestas al virus de la gripe. Aquellos agripados que recibieron más abrazos tuvieron síntomas más benignos. También las personas con conflictos que eran abrazadas sentían menos estrés.

4. Señales marcianas

El robot Curiosity que recorre una región de Marte detectó un incremento de 10 veces en el metano del ambiente, originado por una fuente no conocida y que para algunos reabre la posibilidad de que hubiese habido vida o aún exista, algo poco probable dado el medio hostil del planeta rojo. El robot, al perforar la roca Cumberland y analizarla, encontró residuos de moléculas orgánicas. El estudio apareció en Science.

5. Tsunami espacial

La nave Voyager 1, lanzado en 1977, el aparato humano que más lejos ha llegado encontrándose hoy en el medio interestelar, está experimentando algo no pensado. Siempre se ha creído que el medio en el que navega es suave, tranquilo como una piscina, pero qué sorpresa: la nave detecta ondas de choque continuas reveló la Nasa. Un tsunami espacial provocado por las explosiones solares al encontrarse con el plasma del espacio interestelar.

6. Los perros van mal en matemáticas

Los perros no son buenos para contar. Esa cualidad, indispensable para muchos animales con el fin de evaluar si se enfrenten a un grupo rival, parece perdida. Un estudio publicado en Frontiers in Psychology muestra que se desempeñan mejor los lobos. La domesticación, dicen los investigadores, pudo afectar esa capacidad de la representación mental de las cantidades.

7. El poder de la mente

Les Baugh perdió sus dos brazos, desde el hombro, hace 40 años. Bueno, este hombre, gracias al trabajo del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins se convirtió en el primer amputado de ese tipo en usar y controlar simultáneamente dos brazos prostéticos, pero no solo eso: movió el sistema con solo pensarlo, realizando varias tareas. El anuncio lo hizo la universidad y muestra lo que ganarán en unos años personas con movimiento limitado.

8. Hombres en… embarazo

Cuando los hombres tienen un hijo, su nivel hormonal cambia. Un nuevo estudio en el American Journal of Human Biology revela que esos cambios se dan incluso antes de que nazca el bebé, unos cambios que podrían tener implicaciones para la conducta paterna. Se encontró que los hombres producen menos testosterona y estradiol. También podría deberse a cuestiones de la edad, revelaron los investigadores. Más estudios se necesitarán para conocer a qué se debe ese cambio.

9. Malo también sirve

Hace más de un año el telescopio espacial Kepler, cazador de planetas extrasolares, se averió. Se dijo que no podía volver a detectarlos pues requería mucha precisión y el daño lo impedía. Tras un reacomodo, se acaba de revelar que sigue trabajando: halló un nuevo exoplaneta, HIP 116454b, que tiene 2,5 veces el diámetro de la Tierra y su año solo dura 9 días de los nuestros, por lo que al estar tan cerca de su estrella sería un mundo muy caliente e inhóspito para la vida. El reporte lo hizo la Nasa.

10. La grasa que respiramos

Parece simple: ¿a dónde va la grasa de nuestro cuerpo cuando adelgazamos? No se quema como energía, tampoco como calor. No. Esa grasa sale… por el aire que respiramos, según un estudio publicado en el BMJ, un hallazgo que tiene implicaciones para el funcionamiento de nuestro metabolismo y también para los gases que van a la atmósfera: el dióxido de carbono que almacenan alimentos vegetales es liberado cuando enflaquecemos y respiramos esa grasa.

Nota: Al mermar la actividad científica, interrumpimos el resumen semanal por las fiestas de Navidad y Año Nuevo. Reanudaremos el 18 de enero. Mil gracias a todos los que han segudio este resumen. Lo mejor para el año que viene.

3 + 4 = 9 dice el perro

Neurociencias, biología Sin Comentarios

Foto Donaldo Zuluaga

Dos más dos son cuatro diría el lobo, pero el perro no estaría tan seguro.

Sí, la capacidad de considerar mentalmente cantidades es un valioso recurso para las especies sociales, una habilidad importante en la búsqueda de alimento o para determinar si un grupo oponente sobre pasa al suyo en número.

Así, científicos del Messerli Research Institute en el Vetmeduni Vienna estudiaron si los perros podían discriminar entre diferentes cantidades y descubrieron que los lobos se desempeñan mejor. Tal vez aquellos perdieron con la domesticación esa capacidad.

La investigación fue publicada en Frontiers in Psychology.

No solo las personas, también hay animales que discriminan bien entre cantidades. Los leones, las hienas y los chimpancés, para citar tres ejemplos. Solo se acercan a un grupo de atacantes si su grupo sobrepasa al de los intrusos. Utilizan información numérica para hacer decisiones sobre su vida social.

Ya en 2012, Friederike Range y Zsofia Virányi del Messerli Research Institute en University of Veterinary Medicine Vienna demostraron que los lobos eran capaces de discriminar diferentes cantidades de alimentos. En el estudio actual evaluaron si los perros tenían esa competencia.

Evaluaron 13 perros presentándoles pedazos de queso. Eran colocados secuencialmente en dos tubos opacos, uno a la izquierda y el otro a la derecha. Eventualmente los perros tenían que decidir cuál tubo contenía más queso que el otro y presionando el dispositivo correcto obtenían su recompensa del tubo. Los perros no veían cuando la persona colocaba el queso, lo que elimina la influencia humana en su decisión.

A ellos se les mostraban los pedazos secuencialmente, excluyendo la posibilidad de que decidieran por factores como el volumen total. Tenían que representarse mentalmente el número de pedazos en el tubo.

El análisis de los resultados mostró que los perros son incapaces de discriminar entre comparaciones difíciles como 2 pedazos de comida versus 3 o 3 versus 4. Los lobos, al contrario, se desempeñaron mejor.

Los perros son buenos distinguiendo las cantidades de comida cuando las pueden ver por completo, lo cual no requiere representación mental.

Para los investigadores tratan de discernir si el desempeño se debe a dificultades en el procesamiento de número o a que perdieron esa capacidad por la domesticación.

Y esta podría ser una buena explicación: los perros domésticos no tienen que buscar alimento: se los proporcionan las personas.

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